La médica y epidemióloga de la Universidad de Nueva York, Céline Gounder, forma parte del nuevo grupo de trabajo sobre coronavirus del presidente electo Joe Biden.

Celine Gounder

Por Warren Cornualles

Cienciass Los informes de COVID-19 cuentan con el apoyo del Pulitzer Center y la Fundación Heising-Simons.

Céline Gounder ha abarcado los mundos de la medicina, el gobierno y los medios de comunicación: ahora, la epidemióloga y experta en enfermedades infecciosas de la Universidad de Nueva York es una de las 13 personas que el presidente electo Joe Biden ha nombrado para un grupo de trabajo de alto perfil para ayudar a orientar su respuesta a la pandemia del coronavirus. Además de su trabajo médico, Gounder es copresentadora de un podcast sobre la pandemia con Ron Klain, el nuevo jefe de personal de Biden. Hasta hace poco, también era analista médica de CNN.

Gounder habló con CienciasInsider 4 días después de su nombramiento en el grupo de trabajo.

La entrevista ha sido editada para mayor claridad y brevedad.

P: ¿Tiene habilidades particulares que lo hicieron candidato para el grupo de trabajo?

UNA: Tengo mucha experiencia en términos de salud pública y medicina clínica cuando se trata de epidemias.

Dirigí la Oficina de Control de la Tuberculosis (TB) en la ciudad de Nueva York, otra infección respiratoria. Históricamente, el rastreo de contactos se ha basado en la tuberculosis. Trabajé en África subsahariana desde finales de los noventa hasta 2012, en tuberculosis y VIH, programas de salud pública e investigación. Luego también fui trabajador humanitario contra el ébola en Guinea.

P: También tienes bastante presencia en el mundo de la comunicación. Tienes un podcast. Estás trabajando en una película. Ha escrito artículos para una variedad de publicaciones. ¿Crees que eso influye en ello?

UNA: Estoy seguro. Una gran parte de la salud pública es la comunicación. ¿Cómo convencer a la gente de que use una máscara? ¿Cómo envías mensajes sobre el distanciamiento social? Cuando todavía no tenemos una vacuna ampliada, cuando no tenemos cosas como los anticuerpos monoclonales ampliados, pero incluso después, son estas medidas de salud pública muy básicas las que debemos alentar y explicar, y eso es en gran medida el trabajo de comunicadores científicos.

P: Entonces, ¿cómo logras que la gente use máscaras?

UNA: Es un desafío, porque el tema se ha politizado mucho. Pero en mi opinión, es como politizar el papel higiénico. Es una medida higiénica básica. No se trata de tu partido político. Y de alguna manera tenemos que superar eso.

Diré que a la gente le va mejor. Si miras las encuestas, las personas no son perfectas sobre el uso de máscaras, pero las usan más. Parte de esto también es dejar que la gente sepa que esto se está convirtiendo en la norma social. Es más probable que las personas hagan algo si sienten que todos los demás lo están haciendo.

PREGUNTA: El presidente electo Biden ha hablado sobre los mandatos de máscaras. ¿Cuánta zanahoria y cuánto palo crees que influyen en la adopción de máscaras?

UNA: Bueno, creo que un mandato de máscara es casi en su totalidad una zanahoria. Porque, ¿cómo vas a hacer cumplir eso? Entonces, creo que parte del poder de un mandato es comunicar realmente la seriedad de esto y crear una situación en la que se convierta en una norma social.

P: ¿La falta de voluntad de la administración Trump para reconocer que Biden es el presidente electo ha afectado la capacidad del grupo de trabajo para realizar su trabajo?

UNA: Ciertamente no es una situación ideal. Pero hay muchas personas, incluido el propio Biden, que tienen una carrera muy larga trabajando en el gobierno. Entonces, si bien es posible que no haya cooperación en ninguna capacidad de transición oficial, no es como si estuvieran en el frío.

Tampoco hay nada que impida que el equipo de transición interactúe con los gobernadores y los funcionarios de salud estatales y locales. Por último, gran parte de la atención médica la presta en este país el sector privado. En particular, con respecto a las pruebas y las vacunas y los anticuerpos monoclonales, se trata realmente de colaborar con el sector privado para descubrir cómo ampliar y distribuir.

P: Entonces, ¿hay algo que ustedes como grupo de trabajo hayan querido hacer, pero que aún no hayan podido hacer debido al enfrentamiento?

UNA: No voy a responder a eso específicamente.

P: ¿Cómo recomienda que la administración de Biden aborde la mala comunicación y la desinformación desenfrenada sobre la pandemia?

UNA: Los científicos, los médicos y los expertos en salud pública deben estar al frente y al centro en las conferencias de prensa, en las reuniones informativas diarias. No funcionarios políticos. Porque, por definición, una vez que un funcionario político lo comunica, se politiza. Realmente no importa si es republicano o demócrata, está politizado.

PREGUNTA: El presidente Donald Trump se ha colocado a sí mismo en el centro cuando realizaron conferencias de prensa. Pero el gobernador de Nueva York, Andrew Cuomo, lo ha hecho a nivel del estado de Nueva York. Entonces parece que corres el riesgo de politización en ambos lados.

UNA: Estoy 100% de acuerdo.

P: El número de víctimas del virus ha caído desproporcionadamente en las comunidades de color, particularmente en las comunidades negras, latinas e indígenas de Estados Unidos. ¿Existen medidas inmediatas que la administración entrante podría tomar para abordar esto?

UNA: No puede reaccionar ante un problema si no sabe que existe. Así que creo que debemos recopilar datos. Parte de eso es realmente ampliar las pruebas. Pero luego, como parte de las pruebas, asegúrese de recopilar datos demográficos para comprender cuál es el problema y qué patrones de transmisión.

En segundo lugar, se asegura de que haya una distribución equitativa de vacunas y terapias. Eso también requerirá abordar los problemas de confianza … algunos mensajes realmente cuidadosos y la participación de esas comunidades en la elaboración de esos planes.

P: El equipo de Biden habló sobre la intensificación de las pruebas a lo grande. ¿Qué tipo de pruebas cree que son críticas?

UNA: Necesitamos aumentar las pruebas en personas asintomáticas, porque la gran mayoría de las infecciones ocurren entre personas asintomáticas. Contribuyen mucho a la transmisión en la comunidad.

P: ¿Cómo haces eso?

UNA: Necesitas hacer [testing] lo más fácil y accesible posible, lo que significa ofrecerlo donde está la gente, donde está trabajando … yendo a la escuela, en su barrio. Significa realmente descentralizarlo y, si es posible, algo de eso puede estar en el hogar.

P: ¿Existe algún tipo de prueba en particular? Michael Mina, de la Universidad de Harvard, está hablando del uso generalizado de las pruebas de antígenos, que no son tan precisas o sensibles como las pruebas de reacción en cadena de la polimerasa, como una forma de reducir la propagación de la infección.

UNA: Le he hablado de esto a Michael. Incluso si tiene una sensibilidad baja, debe asegurarse de que la especificidad sea lo suficientemente alta. [Specificity is how well the test avoids false positives.] Así que esa es una parte. La otra parte es que, debido a que estamos hablando de detección asintomática, los estudios sobre estas pruebas de antígenos han sido, que yo sepa, todos entre sintomáticos. Entonces necesitas estudiarlo adecuadamente. Una vez que hagas eso … entonces creo que puedes hablar sobre ampliarlos.

P: El rastreo de contactos es parte del plan Biden. Con las infecciones tan extendidas como están ahora, una persona comparó el rastreo de contactos con tratar de limpiar un derrame de petróleo con una toalla de papel. ¿Existe un lugar para el rastreo de contactos en este momento?

UNA: Depende de qué tan extendida esté la transmisión comunitaria. Nueva York, por ejemplo, todavía no está tan alta como para ser un ejercicio infructuoso. Y hay diferentes formas de pensar en el rastreo de contactos. ¿Lo está utilizando para identificar a esos contactos como individuos? ¿O también estás tratando de caracterizar cuáles son los lugares de propagación? Por ejemplo, entendemos que comer en el interior es muy importante, en términos de distribución. La forma en que el rastreo de contactos ayudó a aclarar eso fue realmente útil.

Pero creo que funciona mejor donde hay tasas de transmisión relativamente suprimidas, no cuando las cosas están en llamas como en la parte superior del Medio Oeste, por ejemplo.

P: ¿Los resultados preliminares de la vacuna Pfizer cambian su forma de pensar sobre los próximos pasos para abordar la pandemia?

UNA: Hemos tenido esta línea de tiempo en nuestras mentes por un tiempo. Probablemente tendríamos una vacuna que podríamos comenzar a distribuir a las personas de mayor prioridad hacia el final de este año calendario. El público en general, podríamos empezar a buscar la vacunación probablemente alrededor de abril, mayo. Esa línea de tiempo realmente no ha cambiado en absoluto.

P: ¿Cómo recuperan los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) su autoridad y su estatus como organización independiente impulsada por la ciencia?

UNA: Realmente espero tener noticias de Anne Schuchat [CDC principal deputy director], de Nancy Messonnier [director of the CDC National Center for Immunization and Respiratory Diseases], de gente así, a partir de enero [2021]. Creo que eso realmente cambiaría la calidad de la información, el tenor de la comunicación. Los CDC siguen siendo la principal institución de salud pública del mundo. La gente se siente increíblemente desmoralizada, infravalorada y creo que solo necesitan un pez gordo en el brazo. Y creo que un lugar importante para comenzar es que ellos dirijan la comunicación.

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