Fotos hermosas pero desconcertantes del Ártico cada vez más verde

Normalmente, los arbustos y pastos de la tundra atrapan la nieve en el invierno y evitan que vuele por el paisaje. Pero a medida que aumentan las temperaturas, las especies de arbustos más altos se vuelven más abundantes, atrapando capas más gruesas de nieve. Eso puede parecer genial, toda esa nieve evita que el permafrost se caliente, pero de hecho evita que el frío del invierno penetre en el suelo lo suficiente como para mantenerlo congelado. Y eso es un problema, porque si el permafrost no se enfría lo suficiente como para permanecer congelado, bueno, permanentemente, comenzará a liberar el dióxido de carbono y el metano atrapados, un gas de efecto invernadero extremadamente potente.

Las investigadoras Isla Myers-Smith y Gergana Daskalova se dedican a la ciencia de las botas en el terreno, inspeccionando un lote de plantas.

Fotografía: Jeff Kerby / National Geographic Society

“En otros casos, los arbustos son más oscuros que los pastos, por lo que cambia el albedo”, dice Kerby, refiriéndose a la forma en que el paisaje refleja la luz de regreso al espacio. La nieve blanca refleja la luz, mientras que la tierra desnuda más oscura y las plantas verdes la absorben. “Es como llevar una camiseta negra en un día de verano en lugar de una camiseta blanca: te sentirás más caliente, porque el negro absorbe más calor”, continúa Kerby. “Y eso derretirá la nieve más rápido, o puede descongelar el permafrost más rápido”.

Para complicar aún más el ciclo del carbono en el Ártico, toda esa vegetación, por supuesto, secuestra carbono: las plantas absorben CO2 y escupir oxígeno. “Entonces, una de las grandes preguntas es, ¿esta señal de ecologización, estos aumentos en las plantas, compensarán las pérdidas de carbono de los sistemas a medida que se derrite el permafrost?” dice Isla Myers-Smith, ecologista de la Universidad de Edimburgo, que supervisa la investigación y es coautora del artículo.

El investigador Jeff Kerby calibra un dron para volar

Fotografía: Andrew C. Cunliffe

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