La coloración de cebra ensucia con ojos de mosca

Todo el mundo ama a las cebras. Sin duda son las elegantes rayas, sin duda. Pero una investigación reciente sobre por qué la existencia de rayas indica que las marcas pueden ser una bendición mixta para las cebras que las usan.

Una nueva investigación se suma a la evidencia contra las viejas ideas de que de alguna manera las rayas los enfrían o confunden a los depredadores, como los leones; confundir a los leones sería bueno para ellos. Pero la buena noticia es que un grupo de investigadores tiene evidencia adicional en apoyo de una hipótesis que propusieron en 2014: las rayas parecen confundir a las moscas que pican, provocando que sobrevolen o choquen contra las cebras. El estudio está en la revista Actas de la Royal Society B. [Martin J. How et al, Zebra stripes, tabanid biting flies and the aperture effect]

En los últimos 150 años se han lanzado varias ideas sobre las rayas de los équidos africanos.

“Este debate se remonta al nacimiento de la evolución, con Darwin y Wallace intercambiando cartas sobre el tema”.

Martin How, biólogo que estudia la visión animal en la Universidad de Bristol y autor principal del estudio.

How y sus colegas buscaron un mecanismo de cómo las rayas causan confusión en los insectos. Comenzaron con caballos domésticos en Gran Bretaña. Cubrieron los caballos con alfombras con una variedad de diseños: desde un solo color negro o gris hasta patrones a cuadros y, por supuesto, rayas de cebra. Luego, los investigadores grabaron videos de tábanos tratando de atrapar a los caballos.

“Cuando observamos en detalle lo que estas rayas de cebra les estaban haciendo a los tábanos mientras volaban y llegaban a la tierra, descubrimos que los tábanos volaban mucho más rápido cuando aterrizaban en patrones de rayas que cuando aterrizaban en gris o negro “.

Más rápido y más erráticamente. Las moscas aterrizaban con éxito con mucha menos frecuencia en los caballos en rayas que en los sólidos. Pero hay mas:

“Y, curiosamente, también en nuestro trabajo reciente encontramos que esto también se aplica a los patrones comprobados. Así que parece que hay algo en los patrones en blanco y negro que realmente confunde a estas moscas “.

Una suposición fue que las rayas afectan el flujo óptico de las moscas a través de un proceso conocido como efecto de apertura. Ese efecto crea una ilusión visual similar al poste de una barbería, induciendo distorsión y haciendo que las moscas juzguen mal los aterrizajes en superficies rayadas.

Pero dar crédito a la capacidad del efecto de apertura para descomponer las moscas que pican parece ser defectuoso, porque los investigadores encontraron que las superficies marcadas eran tan efectivas para repeler las moscas como las rayas.

“Una vez que perdimos el efecto de apertura como posible explicación de cómo las rayas de cebra afectan el comportamiento de las moscas, tuvimos que recurrir a otras sugerencias. Así que podría haber algún otro tipo de ilusión en los ojos de estas moscas. Y también podría ser que las rayas interrumpan el patrón de búsqueda que estas moscas necesitan para intentar encontrar un anfitrión. Así que ahora estamos realizando más experimentos para intentar averiguar cuál de ellos es el caso “.

Cualquiera que sea el resultado, la evolución tuvo una buena razón para hacer de las cebras un caballo de un color diferente.

—Mark Stratton

(El texto anterior es una transcripción de este podcast)

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