Las orugas monarca se dan cabezazos para luchar por la escasez de alimentos

Cuando la comida y el espacio escasean, la competencia puede sacar lo peor de las orugas monarca.

En el laboratorio, los investigadores observaron cómo las orugas deambulaban en busca de una comida difícil de encontrar. comenzó a dar cabezazos y a lanzarse contra otras orugas que masticaban una hoja de algodoncillo. Ese comportamiento agresivo aparentemente tiene la intención de interrumpir la alimentación de los insectos y ayudar a los instigadores a obtener la cena, informan el biólogo y neurocientífico Alex Keene y sus colegas en línea el 19 de noviembre en iScience.

Keene suele estudiar moscas de la fruta y peces de las cavernas, pero decidió adaptar su laboratorio para estudiar las mariposas monarca después de una observación casual. “Mi esposa señaló en el patio trasero que estas dos orugas monarca estaban peleando entre sí”, dice Keene, de la Florida Atlantic University en Júpiter. “Fui a YouTube y había videos de este comportamiento”, dice, pero para las monarcas, “no estaba documentado en ninguna parte de la literatura científica”. Otros tipos de orugas han mostrado comportamiento agresivo similar en otros entornos.

Sin embargo, pasar de ser un autoproclamado “simple biólogo de moscas” a un investigador de las monarcas fue un desafío. El huracán Dorian en 2019 no solo sopló las plantas en el jardín de la monarca del laboratorio, sino que también fue más difícil de lo esperado encontrar plantas de algodoncillo sin pesticidas que las orugas comieran. Sin embargo, una vez que los investigadores superaron estos desafíos, pudieron filmar orugas compitiendo entre sí cuando los investigadores limitaron la cantidad de comida disponible.

En un laboratorio, los investigadores observaron cómo las orugas monarca se morían y se daban cabezazos entre sí por el acceso a una hoja de algodoncillo, su única fuente de alimento en la naturaleza.

“Con la disminución de la disponibilidad de alimentos, encontramos mayores niveles de agresión”, así como una “respuesta perdedora”, con la oruga que es atacada a menudo abandonando el área, dice Elizabeth Brown, bióloga que trabaja en el laboratorio de Keene.

Este tipo de comportamiento ocurre fuera del laboratorio, dice Jaap de Roode, biólogo de la Universidad Emory en Atlanta que no participó en la investigación. La competencia puede ser dura, agrega, porque las orugas monarca tienen opciones limitadas de alimentos. Los insectos comer solo algodoncillo, y están más o menos atrapados en la planta en la que nacieron hasta que crecen, porque gatear de planta en planta requiere energía (SN: 10/7/18). Si no hay suficiente comida de una planta para alimentar a varias orugas, “no lo lograrán”, dice.

Para complicar las cosas, las orugas necesitan una gran cantidad de alimento para transformarse en mariposa. “Desde el huevo hasta la crisálida, multiplican su peso 3.000 veces y lo hacen en unas dos semanas”, dice de Roode. Eso es como una persona que gana el peso de dos ballenas azules en dos semanas.

“Las mariposas monarcas son como máquinas para comer”, dice Keene. Pero “algunos fueron mucho más agresivos que otros”. Entonces, el siguiente paso podría ser explorar si las orugas más agresivas se convierten o no en mariposas agresivas, dice.

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