Los enérgicos pájaros cantores pueden memorizar rápidamente los sonidos característicos de al menos 50 miembros diferentes de su bandada - ScienceDaily

Si los pájaros cantores pudieran aparecer en la competencia de telerrealidad “The Masked Singer”, los pinzones cebra probablemente se robarían el show. Eso es porque pueden memorizar rápidamente los sonidos característicos de al menos 50 miembros diferentes de su bandada, según una nueva investigación de la Universidad de California en Berkeley.

En hallazgos publicados recientemente en la revista Avances científicos, se ha demostrado que estos ruidosos pájaros cantores de pico rojo, conocidos como pinzones cebra, se seleccionan entre sí entre una multitud (o bandada) en función de la canción distintiva de un compañero en particular o la llamada de contacto.

Como los humanos que pueden saber instantáneamente qué amigo o pariente está llamando por el timbre de la voz de la persona, los pinzones cebra tienen una capacidad casi humana para el mapeo del lenguaje. Además, pueden recordar las vocalizaciones únicas de cada uno durante meses y quizás más, sugieren los hallazgos.

“La asombrosa memoria auditiva de los pinzones cebra muestra que los cerebros de las aves están altamente adaptados para la comunicación social sofisticada”, dijo el autor principal del estudio, Frederic Theunissen, profesor de psicología, biología integrativa y neurociencia de UC Berkeley.

Theunissen y sus colegas investigadores buscaron medir el alcance y la magnitud de la capacidad de los pinzones cebra para identificar a sus compañeros emplumados basándose únicamente en sus sonidos únicos. Como resultado, encontraron que las aves, que se aparean de por vida, se desempeñan incluso mejor de lo previsto.

“Para los animales, la capacidad de reconocer la fuente y el significado de la llamada de un miembro de la cohorte requiere habilidades de mapeo complejas, y esto es algo que los pinzones cebra han dominado claramente”, dijo Theunissen.

Pionero en el estudio de la comunicación auditiva humana y de aves durante al menos dos décadas, Theunissen adquirió fascinación y admiración por las habilidades de comunicación de los pinzones cebra a través de su colaboración con la becaria postdoctoral de UC Berkeley, Julie Elie, una neuroetóloga que ha estudiado pinzones cebra en el bosques de su Australia natal. Su trabajo en equipo produjo hallazgos innovadores sobre las habilidades de comunicación de los pinzones cebra.

Los pinzones cebra generalmente viajan en colonias de 50 a 100 aves, se separan y luego vuelven a unirse. Sus canciones son típicamente llamadas de apareamiento, mientras que sus llamadas de distancia o de contacto se utilizan para identificar dónde están o para ubicarse entre sí.

“Tienen lo que llamamos una sociedad de ‘fisión de fusión’, donde se separan y luego vuelven a estar juntos”, dijo Theunissen. “No quieren separarse del rebaño, por lo que, si uno de ellos se pierde, pueden gritar ‘Oye, Ted, estamos aquí’. O, si uno de ellos está sentado en un nido mientras el otro busca alimento, uno podría llamar para preguntar si es seguro regresar al nido “.

En estos días, Theunissen mantiene algunas docenas de pinzones cebra en aviarios dentro y alrededor del campus, 20 de los cuales se utilizaron en este último experimento.

En un experimento de dos partes, se entrenó a 20 pinzones cebra cautivos para distinguir entre diferentes aves y sus vocalizaciones. Al principio, a la mitad de las aves se les evaluó la memorización de canciones, mientras que la otra mitad se evaluó mediante llamadas a distancia o de contacto. Luego cambiaron esas tareas.

A continuación, se colocaron los pinzones cebra, uno a la vez, dentro de una cámara y se escucharon sonidos como parte de un sistema de recompensa. El objetivo era entrenarlos para responder a pinzones cebra particulares al escuchar varias interpretaciones diferentes de las distintas vocalizaciones de esas aves y memorizarlas.

Al pulsar una tecla dentro de la cámara, los sujetos de las aves activaron una grabación de audio de la vocalización de un pinzón cebra. Si esperaban hasta que terminaba la grabación de seis segundos, y era parte del grupo de recompensa, recibían alpiste. Si picoteaban antes de que terminara la grabación, pasaban a la siguiente grabación. A lo largo de varias pruebas, aprendieron qué vocalizaciones producirían alpiste y cuáles omitir.

A continuación, a los pinzones cebra se les presentaron más grabaciones de audio de nuevos pinzones cebra, para enseñarles a distinguir qué vocalizaciones pertenecían a qué ave. Pronto aprendieron a diferenciar entre 16 pinzones cebra diferentes.

De hecho, los pinzones cebra, tanto machos como hembras, se desempeñaron tan bien en las pruebas que a cuatro de ellos se les asignó la tarea más desafiante de distinguir entre 56 pinzones cebra diferentes. En promedio, lograron reconocer 42 pinzones cebra diferentes, según sus sonidos característicos. Además, aún pudieron identificar a las aves en función de sus sonidos únicos un mes después.

“Estoy realmente impresionado por las espectaculares habilidades de memoria que poseen los pinzones cebra para interpretar las llamadas de comunicación”, dijo Theunissen. “Investigaciones anteriores muestran que los pájaros cantores son capaces de utilizar una sintaxis simple para generar significados complejos y que, en muchas especies de aves, una canción se aprende por imitación. Ahora está claro que el cerebro de los pájaros cantores está conectado para la comunicación vocal”.

Además de Theunissen, los coautores del estudio son Kevin Yu y Willam Wood en UC Berkeley.

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