Dino del tamaño de un pollo con una melena peluda despierta un debate ético | Ciencias

El dinosaurio Ubirajara jubatus Vivió hace más de 110 millones de años en lo que hoy es el noreste de Brasil.

© Bob Nicholls / Paleocreations.com

Por Gretchen Vogel

Hace unos 110 millones de años, en lo que hoy es Brasil, un dinosaurio del tamaño de una pinta esculpía una figura extravagante con una exhibición de filamentos que se asemejaban al pelaje de un mamífero y estructuras estrechas en forma de cuchilla que brotaban de sus hombros. Ahora está en el centro de atención por otra razón: preguntas sobre cómo cayó en manos de los paleontólogos que lo describieron la semana pasada y se agregó a la colección de un museo en el suroeste de Alemania.

Algunos investigadores dicen que el espécimen pudo haber sido exportado ilegalmente. Los autores dicen que tenían permiso para sacar el fósil de Brasil como parte de un envío de fósiles. Pero bajo la ley brasileña, “No hay exportación legal de fósiles. Punto, sólo préstamos, dice Alexander Kellner, paleontólogo y director del Museo Nacional de la Universidad Federal de Río de Janeiro.

El fósil fue encontrado en el noreste de Brasil, probablemente por un trabajador en una de las muchas canteras de piedra caliza de la zona. Los investigadores que prepararon y describieron el espécimen lo nombraron Ubirajara jubatus. Ubirajara significa “señor de la lanza” en tupi, una de las lenguas indígenas habladas en la región. Jubatus es latín para “crin”. Es el primer dinosaurio del hemisferio sur con estructuras que podrían estar relacionadas con las plumas tempranas, aunque los filamentos no estaban ramificados como las plumas de las aves modernas. La criatura evidentemente tenía una melena impresionante en el cuello y su cubierta similar a una piel era “como un oso de peluche”, aunque con garras bastante feroces, dice Eberhard Frey, paleontólogo del Museo Estatal de Historia Natural de Karlsruhe, quien ayudó a dirigir el nuevo estudio de la fósil.

Los investigadores también encontraron estructuras rígidas en forma de cuchilla de hasta 15 centímetros de largo que se extendían desde los hombros del animal. Probablemente eran ornamentales, tal vez utilizados en una exhibición de apareamiento, Frey y sus colegas escribieron en Investigación del Cretácico el 13 de diciembre. Las estructuras en forma de cuchilla, que no parecen estar mineralizadas como el hueso, son “lo extraño y maravilloso que debe entenderse”, dice Michael Benton, un paleontólogo de la Universidad de Bristol que no participó en el trabajo. La criatura ayudará a los científicos a comprender mejor cómo evolucionaron las estructuras parecidas a plumas, dice.

Frey y el coautor David Martill, paleontólogo de la Universidad de Portsmouth, dicen que el espécimen fue exportado en 1995 con todos los permisos necesarios, según una ley de 1942 que rige la recolección de fósiles. El editor en jefe de Investigación del Cretácico, el paleontólogo Eduardo Koutsoukos, dice que los autores tienen “evidencia documental” para su afirmación de que recibieron la autorización de un funcionario brasileño para exportar el fósil. Sin embargo, Frey reconoce que los permisos eran para muestras no especificadas, por lo que “llegó legalmente, pero no podemos probarlo correctamente”.

Otros investigadores sostienen que desde al menos 1990, las regulaciones brasileñas han prohibido la venta o exportación permanente de fósiles del país. Taissa Rodrigues Marques da Silva, paleontóloga de la Universidad Federal de Espírito Santo, Goiabeiras, dice que aunque las leyes que cubren los fósiles en Brasil son complejas y no siempre se han cumplido, claramente prohíben la exportación permanente. “Sería genial si pudieran proporcionar datos más detallados” sobre los permisos de exportación, dice.

Rodrigues, Kellner y otros han cuestionado por qué los investigadores esperaron tanto para publicar el espécimen, preguntándose si tiene que ver con la turbia historia del fósil. Frey dice que inicialmente no estaba claro que el fósil fuera algo especial, y tomó muchos años de trabajo reconocer la importancia del espécimen.

Pero Kellner no está convencido. “Es difícil creer que ningún paleontólogo hubiera reconocido la importancia de este espécimen y no lo hubiera publicado antes”, dice.

Martill, quien tiene trabajó con otros fósiles controvertidos de Brasil, ha dicho públicamente que la compra de fósiles puede asegurarlos para el estudio científico. Pero muchos paleontólogos sostienen que la práctica alimenta un mercado de coleccionistas que puede hacer que los especímenes sean inaccesibles para los investigadores. Rodrigues dice que mientras que los fósiles se compraban comúnmente en el noreste de Brasil en el pasado, la situación ha mejorado. Ella dice que la comunidad paleontológica local ha establecido relaciones con los trabajadores de la mina que a menudo encuentran fósiles. “Los mineros saben que los fósiles son importantes y los llevan al museo” en lugar de intentar venderlos, dice.

“Los fósiles se vendieron en el pasado en Brasil”, dice Kellner. “Pero aquí tenemos una vibrante comunidad paleontológica que está trabajando muy duro para mantener fósiles como este dinosaurio en el país. Todos pueden estudiarlos, publicarlos y luego devolverlos “.

Frey dijo CienciasInsider quiere comunicarse con colegas brasileños, incluido Kellner, para encontrar una solución. Él podría imaginar un acuerdo, dice, que podría permitir que el museo de Karlsruhe exhiba el espécimen durante algunos años antes de devolverlo a Brasil. “Estamos tratando de encontrar una manera de resolver esto de una manera justa y que tenga sentido”.

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