El submarino de aguas profundas con tripulación más antiguo acaba de recibir un gran cambio de imagen

Los submarinos sin tripulación se han sumergido en la zona abisal durante décadas, pero Brennan Phillips, un ingeniero oceánico de la Universidad de Rhode Island que se especializa en robótica de aguas profundas autónoma y operada a distancia, dice que es difícil vencer a un humano cuando se trata de explorar el lecho marino. . Para empezar, los humanos pueden ver más. Nuestros ojos son sensores asombrosos y las cámaras subacuáticas modernas, o cualquier cámara, no pueden igualar su resolución, especialmente en la poca luz de las profundidades del océano. “He estado en un sumergible tripulado en las profundidades del océano y he visto cosas con mis propios ojos que aún no se pueden repetir con una cámara”, dice Phillips. “Todavía están muy lejos de lo que puede hacer el ojo humano”.

Los seres humanos también son importantes para el descubrimiento. Científicos navegando por el lecho marino en Alvin están mejor equipados para reconocer algo que nunca han visto antes y tomar una muestra para estudiar una vez que están de vuelta en la superficie. Si bien esto también se puede hacer con un submarino operado de forma remota que está conectado a un controlador humano en la superficie a través de una correa larga, es más difícil para los operadores remotos identificar sitios de muestra prometedores. La correa de millas de largo también puede crear problemas para el robot y limitar los lugares a donde puede viajar. Sin ataduras robots autónomos tienen más dificultades aún, ya que no tienen acceso a GPS para orientación y pueden tener dificultades para reconocer sitios de muestra prometedores por sí mismos.

Phillips cree que confiar en los robots también podría comprometer lo que los científicos pueden ver en las profundidades del océano. Suelen ser mucho más ruidosos que los submarinos construidos para humanos y usan luces mucho más brillantes debido a la resolución limitada de sus cámaras. Phillips dice que esto probablemente asuste a los habitantes del fondo, lo que dificulta que los investigadores hagan nuevos descubrimientos. Sugiere que parte de la razón por la que la zona abisal parece tan desolada es porque cuando estos robots pesados ​​llegan al fondo, han asustado a todos los habitantes.

“Solo ha habido un puñado de inmersiones a estas profundidades, por lo que realmente necesitamos ir más a menudo”, dice Phillips. “La zona abisal se considera básicamente sin rasgos distintivos, pero algo de eso podría deberse a nuestra metodología. Si lo hace un poco más sigiloso, probablemente pueda encontrar cosas allí que nos hemos estado perdiendo todo este tiempo “.

Después de 25 años de vagar por el fondo marino en Alvin, Strickrott no teme que un robot le quite el trabajo pronto. Reconoce las importantes razones científicas para mantener a los humanos informados, pero para Strickrott, la exploración de aguas profundas impulsada por humanos se aprovecha de algo más profundo. Si bien es posible que a muchas personas no les guste la idea de estar atrapadas en una pequeña burbuja de metal en la oscuridad total del océano profundo, Strickrott dice que ese es su “lugar feliz”. Todavía puede recordar la emoción que tuvo trabajando en Alvin como un joven ingeniero oceánico, y disfruta acompañar a los científicos marinos en ciernes en su primer viaje al fondo del océano.

“Existe, sin lugar a dudas, esta parte realmente ambiciosa de la oceanografía que involucra a los humanos explorando estas partes de nuestro planeta que nunca antes se habían visto”, dice Strickrott. “Para mantener viva la ciencia de la oceanografía, debemos asegurarnos de que haya muchas personas entusiasmadas con la ciencia”.

Strickrott siente que establecer esa conexión con el océano, sumergiéndose en él, yendo lo más profundo posible en este entorno extraño, viendo cómo la vida puede prosperar en un entorno que mataría a los habitantes de la tierra instantáneamente, es fundamental para su futuro y nuestra propia. Es posible que necesitemos tecnología de punta para sobrevivir a un viaje a sus profundidades, pero el océano y la vida en la tierra están profundamente entrelazados. Es esa conexión la que Strickrott canaliza cada vez que se sube a Alvin. “Una vez que estás bajo el agua, entras en este lugar en tu mente que es una especie de Zen”, dice. “Eres parte del sistema”.

Actualización 12.21.2020 5:43 PM: Esta historia se ha actualizado para corregir la cantidad de personas que han viajado al fondo de la zona abisal.


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