El viaje de las botellas electrónicas y la crisis del plástico oceánico

Duncan y Davies en realidad improvisaron dos generaciones de botellas electrónicas. Su primera generación de dispositivos, los que navegaban por el Ganges, tenían muchas torres de telefonía celular para hacer ping en el camino, por lo que una tarjeta SIM sería suficiente. Pero los investigadores también querían ver cómo se comportarían las botellas de plástico una vez que lleguen al océano. Así que equiparon una segunda generación con GPS. Aquí se inspiraron en su trabajo anterior de rastreo de tortugas marinas: el GPS funciona muy bien en mar abierto, lejos de cualquier servicio celular. (Sus diseños son de código abierto, por lo que cualquier investigador de plásticos puede crear los suyos propios e incluso mejorar el sistema).

Para ambas versiones del dispositivo, tuvieron que descubrir cómo hacer que un tubo lleno de componentes electrónicos se comporte como una verdadera pieza de basura plástica. “En realidad, se trata del centro de gravedad”, dice Davies. No podían, por ejemplo, cargar todas las baterías en un lado de la botella. También dejaron una cavidad abierta dentro de la botella, por lo que el aire atrapado le daría flotabilidad, manteniendo aproximadamente la mitad del dispositivo por encima de la línea de flotación y la otra mitad por debajo. Críticamente, la botella tuvo que orientarse de tal manera que su antena apuntara hacia el cielo, no hacia el fondo del río.

“Jugamos mucho en cubos en nuestros jardines traseros, flotando las botellas, probando configuraciones, haciéndolo bien”, dice Davies. “El espesor de pared correcto, el todo—Hasta que obtuvimos algo que imitara una botella. Así que tiramos otra botella a su lado y flotarían en la misma orientación “.

Ilustración: Alasdair Davies / Llegada Initiative

Confiado en la navegabilidad de las versiones GPS de las botellas, el equipo las desplegó en Bangladesh, cerca de la desembocadura del Ganges, y también en la Bahía de Bengala. Luego observaron cómo los dispositivos se desplazaban por la Bahía de Bengala a lo largo de trayectorias similares. Una botella viajó casi 1.800 millas en 94 días. Tienden a dirigirse hacia el oeste, hacia la costa este de la India, y finalmente quedan atrapados en fuertes sistemas de remolinos. “En el mapa, vemos que comienza a suceder una especie de espiral”, dice Duncan. “Esa es la indicación de dónde podríamos encontrar acumulaciones de plástico”.

Y ese resulta ser el objetivo de diseñar cuidadosamente botellas de plástico para sobrevivir a los agotadores viajes por el Ganges y a través de la Bahía de Bengala: muestra dónde tiende a acumularse la basura en estas aguas. Anteriormente, los científicos había desarrollado modelos—Basado en variables como las corrientes oceánicas, los vientos y las formas de las costas— para mostrar cómo las piezas de plástico pueden viajar por el medio ambiente. Estos modelos indican que la basura tiende a quedarse en la costa, lavándose un poco y luego volviendo a entrar, una y otra vez. Los hallazgos de este nuevo trabajo brindan una sólida evidencia del mundo real para respaldar esa dinámica: las botellas electrónicas tendían a abrazar la costa, viajando cientos de millas paralelas a ella en lugar de ir inmediatamente hacia el mar.

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