En sorprendente signo de resiliencia, algunos corales pueden sobrevivir a largas olas de calor | Ciencias

Por Erik Stokstad

Solo unos pocos grados de calor pueden “blanquear” los corales, poniéndolos en el camino de la inanición y la muerte. Impulsadas por el cambio climático, las olas de calor marinas se están convirtiendo en una de las mayores amenazas para la existencia de arrecifes tropicales. Pero en algunas buenas noticias raras, los investigadores han descubierto que algunos corales pueden recuperarse del blanqueamiento incluso antes de que termine una ola de calor, lo que sugiere que tienen el potencial de sobrevivir a largas olas de calor.

“Eso nos da un camino hacia la recuperación de los corales que no necesariamente hubiéramos imaginado antes”, dice Steve Palumbi, un ecólogo marino de la Universidad de Stanford que no participó en la investigación. Además, la investigación sugiere que reducir la contaminación del agua y otras tensiones puede hacer que los arrecifes sean más resistentes a los impactos del cambio climático, dice Nancy Knowlton, bióloga de arrecifes de coral del Museo Nacional de Historia Natural de la Institución Smithsonian, que tampoco participó.

Los corales son colonias de invertebrados de tamaño milimétrico que se alimentan por filtración. Cada uno de estos llamados pólipos contribuye al esqueleto y alberga algas fotosintéticas. A cambio, los microorganismos proporcionan la mayor parte del alimento del pólipo. En momentos de estrés, particularmente cuando el agua se calienta demasiado, el pólipo expulsa las algas y el coral se vuelve blanco, por lo que el estado de estrés se llama blanqueamiento del coral. Una vez que la temperatura del agua vuelva a la normalidad, cualquier pólipo que no haya muerto de hambre albergará otra alga. Se pensaba que la mayoría de los corales sobrevivían solo si una ola de calor duraba solo unas pocas semanas.

Pero nadie había estudiado este proceso durante una ola de calor mucho más larga. Luego, en 2015 y 2016, Julia Baum, ecóloga marina de la Universidad de Victoria, tuvo un asiento de primera fila para un evento de blanqueamiento muy severo y prolongado. Un año antes, ella y sus estudiantes habían comenzado un estudio de los arrecifes alrededor de Kiritimati en el Océano Pacífico central. Para rastrear el destino de los corales individuales, colocaron etiquetas de metal a dos especies comunes, llamadas coral cerebro y estrella. Para estos 141 corales, identificaron las algas simbióticas mediante secuenciación de ADN. Verificaron el estado de los corales y volvieron a muestrear sus simbiontes de algas seis veces más cuando la ola de calor golpeó y luego disminuyó.

A partir de mayo de 2015, la temperatura aumentó alrededor de 1 ° C en 2 meses. Como era de esperar, los corales que albergaban algas sensibles al calor se blanquearon antes que los que albergaban el género de algas tolerantes al calor. Y a medida que el agua continuaba calentándose, incluso las algas tolerantes al calor fueron expulsadas. Además, no es de extrañar.

El “cuentagotas” en Kiritimati, dice Baum, fue que muchos corales cerebrales y estrella se recuperaron del blanqueamiento mientras el agua aún estaba inusualmente caliente. Hasta ahora, los biólogos marinos solo habían visto recuperarse los corales blanqueados una vez que el agua se había enfriado a su temperatura normal. La inesperada recuperación en Kiritimati ofrece una nueva esperanza, dice Baum, “porque significa que incluso bajo olas de calor prolongadas, hay un camino a seguir para algunos de ellos”.

Una característica inusual de la recuperación es que el coral cerebro que comenzó con algas sensibles al calor tenía una mayor tasa de supervivencia (82%) que el coral que comenzó con algas tolerantes al calor (25%), informa hoy el equipo en Comunicaciones de la naturaleza.

Ese hallazgo es sorprendente y “superinteresante”, dice Madeleine Van Oppen, genetista de corales de la Universidad de Melbourne, que no participó en el trabajo. La expectativa era que las algas tolerantes al calor serían más adecuadas para ayudar a los corales a sobrevivir a una ola de calor, dice Baum. Pero durante una ola de calor más prolongada, podría ser más ventajoso comenzar con un alga sensible al calor, dice la autora principal Danielle Claar, ahora postdoctoral en la Universidad de Washington, Seattle. Esto se debe a que estas algas suministran al coral anfitrión más alimento que las algas tolerantes al calor, lo que les proporciona mayores reservas para sobrevivir al blanqueamiento.

La calidad del agua podría influir en la elección del compañero de algas. Debido a que las algas tolerantes al calor también tienden a ser generalmente más resistentes al estrés, pueden ayudar a los corales a sobrevivir en agua contaminada. Los corales en Kiritimati con algas tolerantes al calor tienden a estar más cerca de las grandes aldeas, donde el agua contiene exceso de sedimentos, aguas residuales y otros tipos de contaminación. Las partes más distantes del arrecife tienen agua más limpia y es más probable que los corales vivan con algas sensibles al calor. Además de más reservas de energía, es posible que los corales que viven en aguas más limpias tengan un sistema inmunológico más robusto u otros factores, señala el equipo.

Ha habido cierto debate sobre si las condiciones locales, como la contaminación y la sobrepesca, afectan la capacidad de un arrecife para sobrevivir a las olas de calor, dice Baum. Algunos investigadores han concluido que las condiciones locales no importan. “Este documento muestra claramente que el argumento es falso, al menos para estos corales en esta ubicación”, dice Knowlton. “Las condiciones locales saludables eran de hecho muy importantes para la supervivencia de los corales”.

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