Estos medicamentos pueden prevenir el COVID grave

En el año transcurrido desde que comenzó la pandemia de COVID, se vislumbraron destellos de esperanza en el horizonte. Las vacunas están en camino y el porcentaje de pacientes que mueren ha disminuido en muchos lugares a medida que los médicos han aprendido a salvar a los pacientes más enfermos.

Estos éxitos no son suficientes y eclipsan el progreso más limitado realizado hacia el desarrollo de medicamentos que podrían prevenir el empeoramiento de los casos leves de la enfermedad. Dichos tratamientos se necesitan con urgencia porque muchas personas se enfermarán de COVID hasta que las vacunas induzcan suficiente inmunidad colectiva en la población para mantener las infecciones bajo control.

Los antivirales y otros medicamentos para la enfermedad en etapa temprana idealmente podrían prevenir hospitalizaciones, acortar la duración de la infecciosidad y limitar las complicaciones a largo plazo de COVID. También pueden resultar útiles contra otros coronavirus amenazantes en el futuro. Sin embargo, al momento de escribir este artículo, solo se encuentran disponibles dos terapias para el COVID temprano, y ambas presentan importantes desafíos logísticos en cuanto a una amplia distribución a los pacientes.

La combinación de anticuerpos monoclonales de Regeneron para COVID leve a moderado, que recibió una autorización de uso de emergencia por parte de la Administración de Alimentos y Medicamentos en noviembre, requiere una infusión intravenosa de una hora y otra hora de monitoreo para detectar posibles efectos secundarios. Un segundo fármaco, el antiviral remdesivir, se ha mostrado prometedor en pacientes recién infectados, pero requiere cinco días de terapia intravenosa. La demanda de estos medicamentos, que fueron administrados al presidente Donald Trump y sus aliados durante sus enfermedades, supera con creces los suministros actuales. Lo que los médicos necesitan son tratamientos seguros y efectivos para los primeros casos que puedan administrar en entornos ambulatorios “sin abrumar al sistema de atención médica”, dice William Fischer, neumólogo de la Facultad de Medicina de la Universidad de Carolina del Norte.

Los esfuerzos de desarrollo de fármacos destinados a tratamientos para paralizar el nuevo coronarvirus, o SARS-CoV-2, poco después de la infección ahora están aumentando. Los médicos tienen una ventana de oportunidad limitada para atacar el virus mientras continúa replicándose. Los pacientes generalmente eliminan el SARS-CoV-2 de sus pulmones y conductos nasales en un plazo de siete a 10 días, y después de eso, los tratamientos destinados a desactivar el patógeno se vuelven menos efectivos. Incluso cuando la carga viral se desploma, las reacciones inmunes contra el SARS-CoV-2 pueden, en algunos pacientes, desencadenar una inflamación descontrolada que destruye el tejido pulmonar sano. En ese momento, el tratamiento cambia hacia medicamentos para el COVID grave, como la dexametasona, que idealmente mantienen la inflamación bajo control.

En una entrevista con Científico americano, Anthony Fauci, director del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas, describió las características deseadas de los primeros tratamientos COVID. “Mi preferencia abrumadora son los agentes antivirales de acción directa que se pueden administrar por vía oral” y que suprimen el virus por completo en una semana o menos, dijo. “Eso, para mí, es la máxima prioridad”.

Los científicos han comenzado por diferentes caminos para buscar estos medicamentos. Mediante el uso de algoritmos de aprendizaje automático, pueden buscar rápidamente en las bases de datos químicos compuestos con propiedades estructurales que puedan funcionar contra el SARS-CoV-2. Los candidatos prometedores pasarán de los estudios de modelos informáticos a la investigación en líneas celulares humanas y animales de experimentación. Los investigadores también están utilizando nuevos protocolos diseñados para trasladar los medicamentos rápidamente desde ensayos clínicos en etapa temprana a etapa tardía en entornos ambulatorios. Este enfoque “nos permite evaluar más compuestos de una manera rápida y eficiente, aunque no estamos apresurando el proceso científico para ninguno de ellos”, dice Rachel Bender Ignacio, médico-científico del Centro de Investigación del Cáncer Fred Hutchinson en Seattle.

Algunos de esos medicamentos son medicamentos reutilizados que se desarrollaron inicialmente para otras enfermedades. Remdesivir, por ejemplo, fue dirigido contra el ébola y probado en ensayos de seguridad en humanos antes de usarse más tarde como medicamento para COVID.

Uno de los principales competidores actuales para el tratamiento de COVID leve es una píldora antiviral que se desarrolló previamente para la influenza. Primero llamado EIDD-2801, Se descubrió que el medicamento protege a los ratones de una enfermedad pulmonar grave. causada por otros dos coronavirus: SARS-CoV y MERS-CoV. Estos resultados provienen de un estudio realizado por investigadores de la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill (UNC) y sus colegas que se publicó en abril. Con base en esos hallazgos, una compañía con sede en Miami, Ridgeback Biotherapeutics, obtuvo la licencia EIDD-2801, ahora llamada molnupiravir, para pruebas de seguridad en personas. Desde entonces, Ridgeback se ha asociado con Merck en un ensayo clínico de etapa media a tardía, que se espera concluya el próximo año, para evaluar el molnupiravir en pacientes con COVID no hospitalizados.

Richard Plemper, virólogo molecular y bioquímico de la Universidad Estatal de Georgia, ha estado trabajando con el compuesto durante años. Recientemente publicó un estudio que muestra que molnupiravir bloquea la transmisión del SARS-CoV-2 en hurones, animales que los científicos utilizan para modelar la exposición al coronavirus humano. “Si los datos del hurón son indicativos de lo que el fármaco puede hacer en las personas, entonces sugiere que podremos interrumpir terapéuticamente las cadenas de transmisión humana en las personas”, dice. “Y eso sería un verdadero cambio de juego”.

La reutilización de medicamentos existentes también puede generar algunas sorpresas al encontrar algunos que no son candidatos lógicos para trabajar contra COVID-19. La fluvoxamina, una pastilla que se usa para tratar los trastornos de ansiedad, parece prometedora en el tratamiento del COVID temprano. Investigadores de la Universidad de Washington en St. Louis asignaron al azar a 152 pacientes a fluvoxamina o un placebo e informaron en noviembre ese ninguno de los 80 pacientes que recibieron el medicamento experimentó un empeoramiento de los síntomas. Por el contrario, seis pacientes del grupo placebo se enfermaron gravemente, y cuatro fueron hospitalizados. La psiquiatra Angela Reiersen, psiquiatra de la Universidad de Washington en St. Louis que realizó el estudio, explica que la fluvoxamina actúa sobre una proteína llamada receptor sigma-1, que amortigua las respuestas inflamatorias del cuerpo a la infección viral. Ahora está lanzando una prueba más grande en los EE. UU. Y Canadá. “Nos gustaría inscribir a las personas tan pronto como tengan una prueba positiva y algunos síntomas menores”, dice Reiersen. “El objetivo es tratar antes de la segunda semana, que es cuando los pacientes generalmente comienzan a deteriorarse”.

Utilizar terapias que se desarrollaron inicialmente para otros fines no es la única estrategia. Los diseñadores de medicamentos también han creado una proteína sintética generada por computadora que desactiva el SARS-CoV-2 antes de que se establezca en el cuerpo. En la Universidad de Washington, los investigadores han ideado desde cero proteínas que se unen a un punto en las protuberancias puntiagudas del virus. Estas proteínas, llamadas mini aglutinantes,desviar el virus más eficazmente que los anticuerpos en las células humanas, según David Baker, un biólogo computacional que fue el autor principal del estudio. Baker dice que en una investigación no publicada, los mini aglutinantes protegen a los hámsters contra la infección por SARS-CoV-2. “Vemos esto como un aerosol nasal profiláctico que podría usar, por ejemplo, si va al aeropuerto o si es un trabajador médico que se encuentra en una situación de riesgo”, dice. Baker predice que los mini aglutinantes podrían ingresar a ensayos clínicos en humanos contra el SARS-CoV-2 en seis meses.

En su entrevista con Científico americano, Fauci dijo que un solo fármaco de amplio espectro que protege contra muchos tipos de virus probablemente sea “un puente demasiado lejos”. Sin embargo, lo que se puede desarrollar es un fármaco que funcione contra múltiples patógenos dentro de la misma familia viral, quizás uno contra múltiples coronavirus.

El virólogo Ralph Baric y su equipo en UNC han pasado años trabajando para lograr ese objetivo. Gran parte de la investigación está dedicada a la detección de compuestos contra el síndrome respiratorio agudo severo (SARS), el síndrome respiratorio de Oriente Medio (MERS) y los coronavirus de murciélago preepidémicos similares al SARS en células humanas y animales de experimentación. “Cuando comenzamos a realizar pruebas de detección, encontramos algunos compuestos que solo funcionarían contra el SARS y algunos que solo funcionaron contra el MERS”, dice Baric. “Entonces encontramos uno que funcionó en contra ambos. ” Esa droga fue remdesivir.

En la investigación de seguimiento, Baric y su colaborador Timothy Sheahan de UNC mostraron el medicamento también podría inhibir el SARS-CoV-2 en células pulmonares humanas y ratones modificados genéticamente. Sin embargo, el talón de Aquiles de remdesivir, dice Baric, “siempre ha sido que debe administrarse por vía intravenosa a las personas, lo que limita los usos a los pacientes hospitalizados”. En opinión de Baric, eso explica el historial inconsistente de la droga cuando se trata de acelerar las tasas de recuperación de COVID: los médicos a menudo son reacios a admitir personas para tratamiento, dice, especialmente cuando hay pocas camas. Para cuando comienzan los tratamientos, el virus se elimina, “y luego es demasiado tarde”, agrega Baric. El fabricante de Remdesivir, Gilead Sciences, está desarrollando una forma inhalable del fármaco que debería ser más fácil de administrar en entornos ambulatorios.

Baric sostiene que la evidencia de que remdesivir, molnupiravir y otros compuestos pueden bloquear múltiples coronavirus sugiere que los antivirales de base amplia son factibles. “Imagínese hacer un esfuerzo concertado en el desarrollo de inhibidores para las familias virales con mayor probabilidad de causar brotes de enfermedades pandémicas en todo el mundo”, dice. “Si tuviéramos esos medicamentos en el estante y listos para usar de inmediato en un entorno de brote, podríamos salvar un montón de vidas”.

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