Grillos silenciosos convierten las hojas en megáfonos para gritar llamadas de apareamiento

Las reglas del mundo del cricket arbóreo, sexualmente hablando, son simples.

Encaramado en el borde de una hoja, los machos gritan en la noche frotando rítmicamente sus alas. Las hembras examinan el paisaje sonoro, gravitando hacia los machos más grandes y ruidosos. Los tipos pequeños y tranquilos se ahogan.

A menos que engañen al sistema.

Algunos grillos machos hacen sus propios megáfonos cortando agujeros del tamaño de un ala en el centro de las hojas. Con sus cuerpos atrapados en la mitad de este hablante vegetativo, los hombres Oecanthus henryi los grillos pueden duplicar el volumen de sus llamadas, permitiendo que los machos naturalmente tranquilos atraigan tantas hembras como machos ruidosos, los investigadores informan el 16 de diciembre en Actas de la Royal Society B.

Es un raro ejemplo del uso de herramientas de insectos que “realmente te desafía a pensar en lo que se necesita para producir un comportamiento complejo”, dice Marlene Zuk, bióloga evolutiva de la Universidad de Minnesota en St. Paul que no participó en el estudio.

Los biólogos vieron por primera vez grillos creando hablantes de hojas, llamados deflectores, y cantando de ellos, o desconcertante, en 1975. Desde entonces, el comportamiento desconcertante se ha informado en otras dos especies, pero no estaba claro exactamente cómo beneficia a los grillos individuales.

Rittik Deb, un ecologista evolutivo del Centro Nacional de Ciencias Biológicas en Bangalore, India, se sorprendió cuando fue testigo por primera vez de una O. henryi desconcertante masculino. “Era increíblemente hermoso”, dice, “tenía que entender por qué estaba pasando”.

Deb y sus colegas primero buscaron puntos en común entre los grillos que usan deflectores. Solo 25 de 463, o el 5 por ciento, de los grillos observados y marcados individualmente en los sitios de campo fuera de Bangalore se vieron desconcertantes. En promedio, los machos desconcertantes eran más pequeños y llamaban más silenciosamente cuando no eran desconcertantes. En el campo, Deb descubrió que desconcertar aproximadamente duplica el volumen de la llamada de un macho tranquilo, elevándolos al nivel de los machos más atractivos.

Las alas de cricket son esencialmente estructuras de resonancia, reverberando con la vibración causada por el roce, algo así como el cuerpo de un violín (SN: 30/4/12). Cuando los deflectores se arrastran a través de un agujero en una hoja, alinean sus alas con la hoja y comienzan a cantar, esencialmente están expandiendo esta estructura de resonancia, usando la hoja “un poco como un altavoz o un megáfono”, dice Deb.

¿Caen las hembras por sus llamadas infladas? Sí, según experimentos de laboratorio. Cuando se les da una opción, las hembras prefieren abrumadoramente llamadas más fuertes, incluso cuando provienen de machos desconcertantes. El desconcierto esencialmente iguala el campo de juego, permitiendo que los machos tranquilos atraigan a tantas hembras como machos más ruidosos.

apareamiento de dos grillos de árbol
Durante el apareamiento, un macho Oecanthus henryi grillo de árbol (derecha) transfiere un espermatóforo lleno de esperma (bola blanca que cuelga de la hembra, izquierda). La cantidad de esperma que una hembra acepta de un macho depende de cuánto tiempo retiene el espermatóforo. La investigación muestra que los machos que de otro modo serían menos preferidos pueden aumentar la cantidad de esperma que una hembra acepta amplificando artificialmente su llamada usando una hoja, un comportamiento conocido como desconcertante.Rittik Deb

Los beneficios de desconcertar no se detienen ahí.

El clímax del apareamiento de los grillos es la transferencia del espermatóforo, una bola de proteína llena de esperma. Las hembras dictan la cantidad de espermatozoides que aceptan por cuánto tiempo retienen el espermatóforo. Con los machos más grandes, son unos 40 minutos, en comparación con solo 10 minutos para los machos pequeños. Pero cuando Deb impulsó artificialmente las llamadas de los machos pequeños y tranquilos, las hembras los trataron como machos grandes, reteniendo sus espermatóforos durante más tiempo. “Eso realmente nos sorprendió”, dice Deb. “Es como si las mujeres estuvieran siendo engañadas en cierto sentido”.

No está claro por qué las hembras no parecen darse cuenta de que se están apareando con un macho más pequeño, aunque no es necesariamente sorprendente. “No envuelven sus bracitos alrededor de los machos para ver si son grandes o pequeños”, dice Zuk. “Tal vez haya algo en la canción que indique ‘adelante y ten más bebés de este tipo’”.

Cualquiera que sea el mecanismo, O. henryi los machos han desarrollado una estrategia de apareamiento notablemente eficaz, dice Zuk. El comportamiento parece ser innato, no aprendido, ya que los grillos de todos los tamaños criados en laboratorio pueden hacer y usar deflectores cuando se les dan hojas. “Realmente me da ganas de saber por qué una porción tan pequeña de hombres realmente hace esto”, dice Zuk.

Es posible que desconcertar no valga la pena el trabajo adicional para los machos más grandes que ya pueden atraer a muchas hembras. Pero hay muchos machos pequeños y tranquilos que presumiblemente podrían obtener grandes recompensas desconcertando, pero no lo hacen. Quizás los grillos enfrentan una escasez de hojas lo suficientemente grandes, o tal vez los machos desconcertantes enfrentan una compensación: con sus antenas bloqueadas por la hoja, desconcertar podría convertir a los grillos en patos fáciles para depredadores como geckos y arañas para atacar desde atrás.

A pesar de los costos potenciales, está claro que estos grillos han desarrollado una forma inteligente de adaptar el mundo natural a sus intereses. Tal uso de herramientas entre animales es variado, desde primates cascando nueces con piedras a frailecillos rascándose con palos (SN: 24/6/19; SN: 30/12/19). Si bien algunos biólogos pueden objetar la designación de un deflector como una herramienta de buena fe, estos grillos muestran que los comportamientos sofisticados no son solo para cerebros grandes y complejos. “Realmente le da la vuelta a esa idea”, dice Deb.

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