La nueva variante del coronavirus del Reino Unido es preocupante. Pero no te asustes

Las infecciones por coronavirus en parte del Reino Unido han tomado rápidamente un lugar central en la pandemia COVID-19 después de que los investigadores identificaron una variante del virus que puede estar detrás de un aumento reciente en los casos allí.

El 14 de diciembre, el secretario de Salud del Reino Unido, Matt Hancock, anunció por primera vez que la variante, llamada B.1.1.7., Podría ser vinculado a una propagación más rápida que los funcionarios veían entre la gente. En los días posteriores, ha surgido evidencia que respalda esa hipótesis, lo que ha llevado a los funcionarios a implementar medidas de salud pública más estrictas para frenar las nuevas infecciones, incluida la restricción de reuniones de personas que no viven en el mismo hogar.

La evidencia inicial ha llevado a los expertos a monitorear de cerca la propagación de la nueva variante, pero dicen que no hay motivo de alarma por ahora. Aquí hay algunas cosas que debe saber sobre B.1.1.7.

Es común que aparezcan nuevas variantes de virus.

Siempre están apareciendo variantes de virus, incluido el nuevo coronavirus. A medida que los virus se replican en las células y producen copias propensas a errores de sus planos genéticos, los virus acumulan naturalmente mutaciones (SN: 26/05/20).

Algunas mutaciones raras cambian la forma en que se comporta un virus, pero la mayoría no. En cambio, los investigadores usan principalmente variantes como “huellas digitales” para rastrear la propagación de la enfermedad, dice Stephen Goldstein, virólogo evolutivo de la Universidad de Utah en Salt Lake City.

La nueva variante del Reino Unido parece extenderse rápidamente, pero los científicos no lo saben con certeza.

La variante del Reino Unido tiene más cambios en comparación con su pariente más cercano que la mayoría de las otras variantes de coronavirus. “Nada de lo que he visto … es la única prueba definitiva y decisiva de que esto es definitivamente más transmisible”, dice Aris Katzourakis, virólogo evolutivo de la Universidad de Oxford. “Pero hay tantas cosas circunstanciales que apuntan en esa dirección”.

Por ejemplo, las personas que están infectadas con B.1.1.7 tienden a transmitir el virus a más personas en promedio y tienen cantidades mayores del material genético del coronavirus en el cuerpo que las personas con otras variantes del virus, según un resumen de la reunión del 18 de diciembre del Grupo Asesor sobre Amenazas de Virus Respiratorios Nuevos y Emergentes del Reino Unido. Tal evidencia es, como dice Katzourakis, circunstancial. Para estar seguros, los investigadores necesitan pruebas adicionales de experimentos realizados en animales o más datos de personas.

Los estudios también han demostrado que una de las mutaciones de la variante, llamada N501Y, podría hacer que B.1.1.7 sea más contagioso, quizás al ayudarlo a unirse mejor a ACE2, una proteína huésped que permite que el virus ingrese a las células (SN: 2/3/20). Sin embargo, no está claro si todas las observaciones juntas provienen de un virus más transmisible, que podría ser más difícil de controlar.

También es posible que el aumento en los casos de coronavirus se deba al comportamiento humano, dice Katzourakis. “Recientemente salimos de un bloqueo, por lo que gran parte de ese aumento en el número de casos podría deberse a la relajación de las medidas de distanciamiento social”. Qué escenario es más plausible debería quedar claro en aproximadamente una semana o más, dice.

Se desconoce si causa una enfermedad más grave o más leve.

Una mutación en B.1.1.7 conduce a una versión más corta de una proteína viral llamada ORF8 que la que se ve en otras variantes. Pero no está claro qué hace ORF8 durante una infección. Algunas modificaciones en ORF8 se han asociado con síntomas de COVID-19 menos graves.

Actualmente no hay evidencia que sugiera que la variante cause una enfermedad más grave.

Tampoco hay evidencia de que las vacunas sean menos efectivas contra él.

A la variante del Reino Unido le faltan dos aminoácidos que son objetivos de los anticuerpos neutralizantes, proteínas inmunes que impiden que el virus se convierta en una célula huésped. Eso, entre una serie de otras mutaciones en la proteína de pico de B.1.1.7, podría ayudar al virus a esconderse de algunas respuestas inmunes, incluidas las inducidas por una vacuna.

Pero nuestros cuerpos pueden atacar una amplia variedad de superficies en el coronavirus para controlar la infección, dice Goldstein. Entonces, por ahora, la protección inmunológica de las vacunas aún debería ser efectiva. Es posible que las vacunas deban actualizarse en el futuro, pero quizás no durante algunos años.

Los desarrolladores de la vacuna COVID-19, Pfizer y Moderna, según se informa ejecutando pruebas para asegurarse de que su recién autorizado las vacunas actúan contra la nueva variante (SN: 18/12/20).

Los científicos no saben de dónde vino.

Dónde surgió la nueva variante es un misterio. En general, los coronavirus son similares a otros virus en que su material genético acumula errores rápidamente. Pero también son diferentes en que se encuentran entre un grupo selecto que tiene una versión viral del corrector ortográfico. Tal sistema de corrección significa que los coronavirus cambian más lentamente con el tiempo que otros virus que también usan ARN como su modelo genético, como la influenza.

B.1.1.7, por otro lado, tiene muchas más mutaciones que cambian o eliminan aminoácidos en las proteínas virales de lo que los expertos esperarían en comparación con la variante de coronavirus más estrechamente relacionada.

Una posibilidad es que la variante provenga de alguien que tenía un sistema inmunológico débil, lo que permitió que el virus se replicara durante un período de tiempo mucho más largo de lo habitual y reuniera muchas mutaciones, dice Katzourakis. “Parece que fue una especie de salto, algo que esencialmente ayudó a la evolución”. Los investigadores han visto anteriormente el cambio de coronavirus después de una infección en pacientes inmunodeprimidos. Tales casos podrían ayudar al virus a detectar mutaciones que de otra manera no podría hacer durante las infecciones en otras personas con sistemas inmunológicos más fuertes.

Una variante del coronavirus de Sudáfrica comparte algunos de los cambios de la variante del Reino Unido.

El Reino Unido no es el único país que informa una variante con la mutación N501Y. Esta variante también está aumentando en Sudáfrica. Ambas versiones adquirieron el cambio independientemente una de la otra, dicen los investigadores.

El hecho de que las variantes del coronavirus en diferentes partes del mundo hayan desarrollado independientemente la misma mutación sugiere que podría tener algún efecto beneficioso para el virus, dice Goldstein. Algunas variantes pueden tener éxito en propagarse en la población solo por casualidad: una persona infectada se subió a un avión y propagó el virus después de llegar a su destino. Pero en este caso, la rápida propagación de B.1.1.7 en el Reino Unido y de su pariente lejano en Sudáfrica sugiere que el cambio podría ayudar a que las variantes se transmitan, dice.

Los investigadores de todo el mundo deberían examinar el material genético del coronavirus de tantas personas infectadas como sea posible para monitorear variantes similares, dicen los expertos. Eso ayudaría a los funcionarios a determinar si las variantes nuevas o similares se están extendiendo también a otros países.

Es muy posible que la variante se esté extendiendo en los Estados Unidos, pero eso tampoco está claro.

Algunas personas fuera del Reino Unido se han infectado con la variante del Reino Unido, incluso en Dinamarca y Australia, pero aún no hay evidencia de que se esté extendiendo ampliamente en esos países. También es posible que la variante también esté en los Estados Unidos, dijo Anthony Fauci, director de los Institutos Nacionales de Alergias y Enfermedades Infecciosas, en una entrevista con Buenos dias America el 22 de diciembre.

Hasta ahora, los esfuerzos para monitorear la composición genética de los coronavirus en los Estados Unidos no han encontrado esa variante específica del virus. Pero menos de medio por ciento de los casos en los Estados Unidos han sido analizados, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU.

Las medidas de salud pública, como las máscaras, evitarán que la variante se propague.

Incluso si queda claro que B.1.1.7 es más contagioso que otras versiones del coronavirus, el uso de máscaras y el distanciamiento social seguirán siendo herramientas cruciales para frenar su propagación (SN: 11/11/20). Es posible que los funcionarios “tengan que pensar en introducir medidas adicionales, pero serán el mismo tipo de medidas, potencialmente más a menudo y más estrictas”.

Por ejemplo, si bien ahora hay evidencia que sugiere que otra variante del coronavirus con una mutación, llamada D614G, que surgió después de que comenzó la pandemia y se extendió por todo el mundo, es más contagiosa que las variantes sin el cambio, “no ha impedido que países como Vietnam o Taiwán, Corea del Sur o Nueva Zelanda no puedan contener el virus ”, dice Goldstein.

“Creo que nos muestra que, aunque puede haber pequeñas diferencias en la eficiencia de transmisión, no significa que el virus sea incontenible de repente”.

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