La proteína que se encuentra en las'cápsulas' de las yemas de los dedos puede ser fundamental para nuestro sentido del tacto | Ciencias

Pasar la mano por cualquier superficie provoca vibraciones que señalan su sentido del tacto.

happyphoton / iStock

Por Krystnell A. Storr

¿Puede notar la diferencia entre hojas de alto y bajo número de hilos con solo tocarlas? Gracias a la usherina, una proteína que se encuentra en una estructura misteriosa en la punta de los dedos. Usherin también nos ayuda a ver y oír, lo que sugiere una profunda conexión molecular entre nuestros sentidos más importantes.

“El trabajo es sorprendente”, dice Ellen Lumpkin, neurocientífica de la Universidad de California (UC), Berkeley, que no participó en el estudio. El estudio, dice, apunta a que una sola proteína se usa una y otra vez de distintas formas para ayudarnos a controlar el mundo exterior.

Los científicos ya tenían algunos indicios de que el acomodamiento es importante para nuestro sentido del tacto. Una mutación en el gen que lo codifica, USH2A, causa el síndrome de Usher, una enfermedad hereditaria poco común que conduce a la ceguera, sordera e incapacidad para sentir vibraciones débiles en las yemas de los dedos.

Para explorar más a fondo el papel de usherin en el contacto, los investigadores reclutaron a 13 pacientes con una forma de síndrome de Usher que afecta específicamente al tacto. El equipo, dirigido por Gary Lewin, neurocientífico del Centro Max Delbrück de Medicina Molecular, midió qué tan bien cada persona sentía el dolor, los cambios de temperatura y las pequeñas vibraciones a 10 y 125 hercios (Hz), imitando la sensación de mover un dedo a través una superficie rugosa. Luego, los científicos compararon los resultados de los pacientes con los de 65 voluntarios sanos.

A las personas con síndrome de Usher les fue tan bien como a sus contrapartes para detectar cambios de temperatura y un dolor leve, encontró el equipo. Pero era cuatro veces menos probable que detectaran las vibraciones de 125 Hz y 1,5 veces menos probabilidades de detectar las vibraciones de 10 Hz.

Para averiguar por qué, los investigadores replicaron el experimento utilizando ratones con o sin el USH2A gene. Al igual que con sus equivalentes humanos, los roedores de ambos grupos estaban bien para detectar cambios de temperatura y dolor. Pero ratones con USH2A fueron mejores en la detección de ambos grados de vibraciones que aquellos sin él, informa el equipo esta semana en Neurociencia de la naturaleza.

El estudio también reveló una fuente sorprendente para el acomodador. La proteína suele estar presente en las células nerviosas responsables de la visión y la audición. Pero en ratones y humanos, los científicos lo encontraron en el “corpúsculo de Meissner”, una cápsula microscópica de forma ovalada que rodea las células nerviosas de los dedos.

El hallazgo se suma a un área de investigación emergente: explorar cómo las moléculas fuera de las neuronas, que alguna vez se pensó que simplemente apoyaban o protegían las células nerviosas, dan forma a nuestro sentido del tacto, dice Theanne Griffith, neurocientífica de UC Davis que no participó en el trabajo. Hasta hace unos 20 años, dice, los investigadores pensaban que estas neuronas operaban solas para transmitir señales sensoriales al cerebro. “Es sorprendente que hayan podido mostrar estos resultados”.

Lewin dice que él y su equipo planean determinar exactamente cómo USH2A está trabajando para ayudarnos a detectar vibraciones, y señala que un trabajo adicional tanto con el gen como con la proteína podría conducir a una mejor comprensión de cómo medimos y controlamos nuestra fuerza de agarre. “Ahora tenemos evidencia de que es necesario hacer algo en el corpúsculo de Meissner”, dice, “pero es probable que haya muchos más elementos en juego”.

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