No existen reglas reales para reparar satélites en el espacio, todavía

El satélite de comunicaciones Intelsat 901 había tenido una vida útil, habiendo transmitido señales desde la Tierra desde 2001. Pero a fines de 2019, estaba empezando a quedarse sin combustible. Sin una intervención, tendría que entrar en funcionamiento en una “órbita cementerio”, una región alejada de los instrumentos operativos. Allí, más allá de la población de satélites más animados, Intelsat 901 se elíptica impotentemente alrededor de la Tierra, junto con otros satélites que quizás eran totalmente funcionales pero que funcionaban en vacío.

Pero afortunadamente para este Intelsat, una intervención estaba en el horizonte. Se convertiría en el objetivo del primer “Vehículo de extensión de misión” (MEV), una nave espacial simbiótica fabricada por una empresa llamada SpaceLogistics. El MEV está diseñado para volar hasta un satélite muerto, adherirse y usar su propio sistema de propulsión para colocar y luego mantener una nave espacial en una órbita normal. Voilà: resurrección. O eso fue la idea. Ninguna empresa privada, incluida SpaceLogistics, había hecho algo así antes.

El MEV tuvo su oportunidad en Intelsat 901 en febrero de 2020. Desde una sala de control, Joe Anderson, vicepresidente de SpaceLogistics, observó cómo los dos satélites se preparaban para atracar, sintiendo un toque de nostalgia. Había trabajado en Intelsat cuando era mucho más joven, cuando el 901 dejó la Tierra. No había visto el satélite en casi 20 años. Pero ahí, de repente, estaba, materializándose ante la cámara de MEV-1 como un fantasma. Observó cómo el MEV introducía una sonda en el motor de la nave espacial más antigua, la enganchaba y la empujaba hacia lo que sería un abrazo de cinco años. Durante la próxima media década, el MEV utilizará su sistema de propulsión para mantener el satélite operativo en la órbita correcta. “No he dejado de sonreír desde el 25 de febrero”, dice Anderson. Lo cual es bastante digno de decir en 2020. Con ese éxito, SpaceLogistics puso en cola su segunda misión MEV, que se lanzó en agosto y se conectará con otro Intelsat a principios del próximo año.

La mano robótica de ayuda de MEV-1 y su agarre quimérico representaron la primera misión comercial de servicio de satélites del mundo. Algunos expertos ven el servicio de satélites como una industria importante y que pronto florecerá, una que rehacerá la forma en que los humanos hacen el espacio. “En este momento, todo es muy ‘Constrúyalo, ejecútelo, no lo toque, tírelo a la basura”, dice John Lymer, arquitecto jefe de robótica y automatización en Maxar, una empresa que, entre otras cosas, construye satélites y sistemas instrumentos y hace observación de la Tierra. (Lymer señala que existen pautas para “desechar” satélites de manera oportuna y responsable). Pero una vez que los administradores hayan ingresado al chat, las empresas podrán mover naves espaciales, darles nueva vida, inspeccionarlas, reabastecerlas, o actualizarlos. Los satélites podrán cambiar, crecer y obtener accesorios, en lugar de quedar obsoletos.

Pero esos profesionales tienen otra cara. Un competidor o un gobierno espacial podría técnicamente mover un satélite sin permiso, espiar algo que no tienen por qué ver o agregar un accesorio que bloquee una cámara clave. Por eso la transparencia, como decir lo que vas a hacer, hacerlo y luego decir lo que hiciste, es tan importante, según Brian Weeden, del grupo de expertos en sostenibilidad espacial Secure World Foundation. SpaceLogistics dio un buen ejemplo al dar a conocer sus planes MEV-1 con anticipación, por ejemplo. “Hubo una gran cantidad de observadores”, dice Weeden, tanto observadores gubernamentales como aficionados. Luego, la empresa publicó imágenes de la misión. “Todo eso no era un hecho”, dice. “Las empresas espaciales tienden a ser muy reacias en algunos aspectos a mostrar fotos de satélites reales”.

Weeden lidera un grupo sin fines de lucro llamado Confers, en el que Lymer y Anderson son participantes. Confers, el Consorcio para la Ejecución de Operaciones de Encuentro y Servicio, tiene como objetivo establecer estándares sobre cómo deben comportarse estos satélites de servicio no distanciados socialmente (y cualquier satélite privado destinado a maniobrar juntos). Los miembros del grupo son empresas con algún interés en la industria, de cualquier parte del mundo, que están interesadas en colaborar para estar en su mejor comportamiento.

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