Tres señales de que está surgiendo un'nuevo Ártico'

Una “nueva normalidad” se está asentando sobre el Ártico, advirtieron ayer los expertos.

Las temperaturas aumentan, el hielo se derrite, la nieve desaparece y los delicados ecosistemas de la región evolucionan rápidamente. Ya no es el mismo lugar que era hace unas décadas, y no será el mismo lugar dentro de unas décadas más.

Esa es la dura conclusión de este año. Boleta de calificaciones del Ártico, una actualización anual sobre el clima ártico de NOAA. El informe se publicó ayer con una conferencia de prensa virtual organizada en la reunión anual de otoño de la American Geophysical Union.

“La boleta de calificaciones proporciona una instantánea en el tiempo de una región en medio de la transición”, dijo Rick Thoman, científico de la Universidad de Alaska, Fairbanks, y uno de los editores del informe, en la conferencia de prensa. “Casi todo en el Ártico, desde el hielo y la nieve hasta la actividad humana, está cambiando tan rápidamente que realmente no hay razón para pensar que en 30 años mucho de todo será como es hoy”.

Las temperaturas en el Ártico están aumentando actualmente al menos dos veces más rápido que el promedio mundial. En 2020, el Ártico experimentó su segundo año más cálido registrado (Greenwire, 8 de diciembre).

Mientras tanto, el Océano Ártico se está calentando, los incendios forestales arrasan la tundra cada verano, la capa de hielo de Groenlandia se está derritiendo a un ritmo acelerado y el hielo marino del Ártico disminuye año tras año.

El Arctic Report Card ofrece una visión completa de las formas en que la región está cambiando. Estos son algunos de los aspectos más destacados de 2020.

Reducción del hielo marino

El hielo marino del Ártico suele alcanzar su nivel más bajo en septiembre, al final de la temporada de deshielo del verano. El mínimo de este año fue el segundo más bajo registrado, justo detrás del verano de 2012.

El hielo marino fue especialmente escaso frente a la costa de Siberia este año, donde las temperaturas de primavera y verano fueron inusualmente cálidas. El deshielo anual del verano comenzó antes de lo habitual: en junio, la capa de hielo del mar de Laptev de Rusia había alcanzado un mínimo histórico para esa época del año.

La congelación del otoño también comenzó más tarde de lo habitual. Fue a fines de octubre antes de que el hielo marino finalmente comenzara a reformarse en el mar de Laptev, la última fecha registrada.

Los científicos dicen que la baja extensión del hielo marino y las temperaturas inusualmente cálidas formaron un círculo vicioso este año. El hielo marino ayuda a reflejar la luz del sol lejos de la Tierra; cuando se derrite, permite que llegue más calor a la superficie del planeta. El derretimiento temprano de este año probablemente causó que las temperaturas de verano en el mar de Laptev subieran aún más, lo que provocó más derretimiento en el proceso.

Registro de incendios forestales

Este año fue un verano sin precedentes en cuanto a incendios forestales en el Círculo Polar Ártico. Eso se debe principalmente a una serie de incendios en Siberia, particularmente en la República de Sakha, que limita con el mar de Laptev.

Según el Servicio de Cambio Climático de Copernicus, la actividad de incendios forestales en Siberia ya había batido el récord del año pasado en junio. Las altas temperaturas y la abundancia de combustible seco fueron en gran parte las culpables.

La actividad de los incendios forestales en el Ártico a menudo varía mucho de un año a otro. Pero están surgiendo algunos patrones a largo plazo.

Las grandes temporadas de incendios (temporadas que queman al menos 1,900 millas cuadradas de tierra) se han vuelto más comunes en Alaska durante los últimos 40 años. Por otro lado, han disminuido ligeramente en los Territorios del Noroeste de Canadá. Los datos en Siberia solo se remontan a unos 20 años, lo que dificulta juzgar una tendencia a largo plazo.

Sin embargo, en general, los científicos creen que el aumento de las temperaturas aumenta la probabilidad de combustibles más secos e incendios forestales más grandes y más frecuentes.

Gran parte del combustible seco que alimenta las llamas del Ártico proviene de musgos muertos y otras materias vegetales que se acumulan en el suelo. Las temperaturas bajo cero tienden a evitar que estas plantas muertas se descompongan por completo durante el invierno. Cuando la primavera derrite el suelo, se secan rápidamente. Cuanto más cálido esté el aire, más temprano será la primavera y más rápido se secarán.

“Como documenta el Arctic Report Card, la región está experimentando uno de los cambios climáticos más rápidos del planeta”, dijo Alison York, experta en incendios de la Universidad de Alaska, Fairbanks, quien habló en la publicación del informe. “Todos sabemos que los incendios son más probables y más activos en condiciones cálidas, secas y con viento, y los regímenes de incendios en las latitudes altas del norte parecen estar respondiendo al calentamiento que se está produciendo”.

Ecosistemas cambiantes

El cambio climático está afectando la vida vegetal y animal en el Océano Ártico, desde el fondo de la cadena alimentaria hacia arriba.

Diminutas algas forman la piedra angular del ecosistema marino del Ártico. Cada primavera, cuando el hielo marino se derrite y el océano se llena de luz y nutrientes, las algas comienzan a crecer rápidamente. Esta floración primaveral proporciona una explosión de alimento para otros animales en el Océano Ártico.

A medida que el Ártico se calienta y el hielo marino se adelgaza, estas floraciones se hacen más grandes y ocurren antes. Los científicos también han notado una segunda floración en el otoño en algunos lugares, ya que los veranos más calurosos retrasan la congelación del otoño.

Ese es un fenómeno que es “relativamente nuevo”, según Karen Frey, una experta en el Ártico de la Universidad de Clark, que habló en la conferencia de prensa.

La comida extra es una bendición para algunos animales en el Océano Ártico. El Boletín de calificaciones del Ártico de este año incluye un informe especial sobre las ballenas de Groenlandia, que han experimentado un crecimiento demográfico reciente en el Ártico. Los científicos creen que estos aumentos pueden estar relacionados, al menos en parte, con las algas adicionales.

Pero no es una buena noticia para todos, advirtió Frey. Hay varios tipos de algas marinas en el Ártico, incluidas las que flotan libremente y las algas que crecen principalmente en el hielo marino. Cuando el hielo marino se derrite, las algas del hielo tienden a caer hasta el fondo del océano, donde alimentan a los habitantes del fondo, como mariscos, erizos de mar y pepinos de mar.

Menos hielo marino podría significar menos algas para estos organismos, advirtió Frey.

Reimpreso de Climatewire con permiso de E&E News. E&E proporciona cobertura diaria de noticias esenciales sobre energía y medio ambiente en www.eenews.net.

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