Un economista de la salud de Kenia investiga el desconcertante curso de la pandemia en su país | Ciencias

“Necesitamos científicos que estén en África y se centren en los problemas africanos”, dice Edwine Barasa del Instituto de Investigación Médica de Kenia – Wellcome Trust.

KATTY HUERTAS

Por Linda Nordling

CienciasEl informe COVID-19 cuenta con el apoyo del Pulitzer Center y la Fundación Heising-Simons.

En 2007, el economista de salud de Kenia Edwine Barasa hizo una larga escala en el aeropuerto de Heathrow. Ferviente seguidor del Arsenal, club de fútbol con sede en Londres, vio la oportunidad de cumplir un sueño de toda su vida: visitar el estadio ancestral del club en Highbury. A pesar de que no tenía la documentación adecuada, logró convencer a un oficial de inmigración de que sellara su pasaporte, con una advertencia de que tenía que regresar en 12 horas o ambos estarían en problemas.

El incidente habla de la tenacidad y el poder de persuasión de Barasa, dice su jefe, Philip Bejon, quien dirige el Instituto de Investigación Médica de Kenia (KEMRI) – Programa de Investigación de Bienvenida Confianza. Estos rasgos, dice Bejon, le han servido a Barasa en su papel como director de la oficina del programa en Nairobi, donde ha sido un actor clave en la respuesta de Kenia a la pandemia de COVID-19. “Edwine siempre se muestra como un científico auténtico y sincero que convence a sus colegas”.

Durante el curso de la pandemia, Barasa ha trabajado con epidemiólogos para revelar el impacto sorprendentemente pequeño de la enfermedad en Kenia, hasta ahora. Ha asesorado al Ministerio de Salud del país sobre cómo asignar sus limitados recursos. Y ha sido parte del equipo que dirige KEMRI – Wellcome Trust, una colaboración de larga data entre Kenia y el Reino Unido, ya que ayuda al gobierno con las pruebas y la secuenciación viral, y organiza un ensayo en Kenia de la vacuna COVID-19 producida por la Universidad de Oxford y AstraZeneca. Barasa cree que su campo de la economía de la salud tiene mucho que ofrecer a la respuesta pandémica, lo que implica tomar decisiones de inversión de vida o muerte rápidamente, con información limitada.

Hasta hace poco, los puestos como el de Barasa, que dirigía asociaciones de investigación financiadas internacionalmente en África, estaban normalmente ocupados por europeos blancos. Pero Barasa pertenece a una generación de jóvenes líderes de investigación africanos que ahora están dando un paso adelante. En las redes sociales, ha desafiado a los poderes dominantes en el campo de la “salud global” y la larga tradición de investigadores de los países ricos del norte que estudian los problemas de salud de los países pobres. Sin embargo, no se ve a sí mismo como un líder natural. “No encuentro que sea fácil”, dice.

Barasa se formó como farmacéutico en Kenia antes de mudarse a Sudáfrica para hacer su maestría y doctorado. en economía de la salud en la Universidad de Ciudad del Cabo. Susan Cleary, su supervisora ​​de posgrado y colaboradora actual, lo describe como un “excelente académico y un excelente ser humano: humilde, amable y valiente”. En el camino, publicó cinco artículos mientras se casaba y se convertía en padre. Quería terminar su doctorado. antes de que naciera su hijo, pero a pesar de completar su título en un récord de dos años y medio, no cumplió con ese plazo. “Llegué 3 meses tarde”, bromea.

De regreso en Kenia, Barasa asumió el liderazgo de la unidad de investigación económica de la salud de KEMRI – Wellcome Trust a finales de 2015. Dos años más tarde fue ascendido a su puesto actual. Está estrechamente involucrado en los esfuerzos de Kenia para hacer que su sistema de salud sea accesible y asequible para sus 53 millones de ciudadanos, pero la pandemia suspendió esas reformas.

Cuando los pacientes con coronavirus inundaron hospitales en Europa a principios de 2020, Barasa se puso cada vez más ansioso. “Me preguntaba, si estos países están luchando, ¿qué pasará cuando esta pandemia golpee el continente africano?” En un preprint publicado en medRxiv en abril de 2020, Barasa y dos colegas estimaron, basándose en modelos de epidemia temprana, que la demanda de camas de cuidados intensivos en Kenia podría superar la oferta en un factor de cuatro.

Afortunadamente, esas predicciones resultaron ser incorrectas. El 15 de abril, cuando algunos modelos habían pronosticado que Kenia alcanzaría los 1000 casos notificados, el recuento oficial fue de poco más de 200. Un mes más tarde, cuando los modelos habían pronosticado más de 10,000 casos, el país había informado solo 758. Aunque las cifras oficiales probablemente subestimaron los casos de asintomáticos infecciones, los temores de que los hospitales se vieran abrumados no se hicieron realidad. Después de que Barasa y sus colegas modificaron un sistema de vigilancia existente para rastrear enfermedades en niños para registrar tendencias en ingresos de todas las edades por síntomas respiratorios graves, encontraron que el número de pacientes con COVID-19 en cuidados intensivos en todo el país nunca superó los 60 durante la primera pico de infecciones. Incluso el limitado sistema de salud de Kenia podría manejar tales números, dice.

Otra pista de que la enfermedad era a menudo más leve en Kenia se produjo cuando Barasa y sus colegas examinaron a más de 3000 donantes de sangre kenianos para detectar anticuerpos contra el SARS-CoV-2, un signo de infección previa. Ese trabajo, publicado en Ciencias en noviembre, sugirió que más del 7% de los 4,4 millones de habitantes de Nairobi habían estado expuestos al virus en mayo. Basándose en modelos, los investigadores concluyeron que las infecciones habían alcanzado su punto máximo en la capital en julio con un 30% a un 50% de la población infectada. Sin embargo, los hospitales no se vieron abrumados.

No está claro por qué la pandemia se ha desarrollado de manera tan diferente en Kenia y en algunos otros países africanos. Los jóvenes son menos susceptibles a enfermedades graves, y la edad media de Kenia de 20 (en comparación con 47 en Italia) es “prácticamente el único factor en el que hay pruebas claras”, dice Barasa. Otros posibles factores, como el clima, la genética o la inmunidad debido a la exposición previa a otros patógenos, aún no se han investigado completamente.

Bejon señala que Barasa tiene una habilidad especial para involucrar a los legisladores en el diseño de estudios de investigación, lo que “ha resultado en que la investigación esté más en sintonía con lo que se necesita a nivel nacional”. Barasa tiene una estrecha relación de trabajo con el Ministerio de Salud, dice Kadondi Kasera, un científico del Centro de Operaciones de Emergencia de Salud Pública del ministerio. “Hemos trabajado con Edwine y su equipo para generar una serie de resúmenes de políticas y pruebas que han informado a la alta dirección del ministerio en el diseño de medidas de preparación y respuesta”, dice Kasera. El trabajo ha incluido calcular el costo de tratar a un paciente con COVID-19 en un hospital de Kenia y brindar asesoramiento sobre la reapertura de escuelas.

Barasa también ha ayudado al gobierno a dirigir sus limitados recursos. Al comienzo de la pandemia, muchos temían que Kenia no tuviera suficientes ventiladores para mantener con vida a los pacientes gravemente enfermos. “Eso se convirtió en la narrativa”, recuerda. Pero con el tiempo, le quedó claro que en lugar de gastar miles de dólares en ventiladores, que solo unos pocos kenianos necesitarían, sería más prudente invertir en oxímetros de pulso. Estos dispositivos miden los niveles de oxígeno en sangre y se pueden usar para determinar qué pacientes con COVID-19 necesitan oxígeno suplementario, información que beneficia a muchos más pacientes que los ventiladores.

La primera ola pandémica de Kenia resultó no ser el tsunami que temían Barasa y otros. Pero después de alcanzar su punto máximo en julio y agosto, los nuevos casos aumentaron nuevamente. Entre el 12 de octubre y el 8 de noviembre, el número aumentó en un promedio del 34% por semana, a poco menos de 1500 casos por día. Desde entonces, tanto los casos nuevos como las muertes se han estado rastreando. El aumento de la inmunidad puede haber ayudado a frenar ambas oleadas de Kenia, dice Barasa, aunque no dice que las comunidades se estén acercando a la inmunidad colectiva. “No sabemos cuánto tiempo dura la inmunidad”, agrega.

Es posible que algunos hospitales de Nairobi se hayan abarrotado en octubre, probablemente porque personas de fuera de la capital buscaban atención en las mejores instalaciones del país, dice Barasa. Sin embargo, dado que solo el 22% de la población de Kenia vive a 2 horas a pie de un centro de atención médica con capacidad de cuidados intensivos, el aumento de casos rurales podría traer nuevas preocupaciones. Y proteger a los trabajadores de la salud también está resultando complicado: decenas de médicos y enfermeras han muerto en el nuevo aumento de casos.

Aún así, con los laboratorios y centros de investigación africanos que brindan más evidencia, los gobiernos ahora están mejor preparados para enfrentar esos desafíos, dice Barasa. “Una de las cosas que me ha mostrado la pandemia es que necesitamos capacidad local y necesitamos científicos que estén en África y se centren en los problemas africanos”.

Fuente

DEJA UNA RESPUESTA

Por favor ingrese su comentario!
Por favor ingrese su nombre aquí