Un plan audaz para salvar los últimos pinos de Whitebark

Melissa Jenkins generalmente no toma fotografías en caminatas en Whitefish Range de Montana. Aquí, el pino de corteza blanca que trabaja para restaurar ha sido tan diezmado por un hongo que reinan los bosques fantasma esqueléticos grises, símbolos inquietantes de una especie que alguna vez estuvo muy extendida. Pero el verano pasado, se detuvo para tomar una foto de los supervivientes que flanqueaban el sendero, harapientos pero desafiantes. “Se sentía como caminar entre soldados que hacían guardia a pesar de que les quedaba poco para dar a la batalla”, recuerda. “Caminar a través de bosques fantasma es sombrío, porque puedes imaginar lo que alguna vez fue, y no estás seguro de si volverá a ser así”.

Durante 30 años, Jenkins ha estado trabajando para salvar estos árboles, que crecen donde ningún otro árbol se atreve. Crecen en suelos estériles en laderas expuestas, marcando la línea de árboles y proporcionan hábitat y forraje para aves y osos donde no hay nada más. “Representa lo salvaje. Representa mi pasión por el aire libre ”, dice Jenkins. “Es una especie clave tan importante para los ecosistemas de gran altitud. El hombre introdujo la roya ampolla que ha diezmado esta especie, y siento que es nuestra responsabilidad tratar de ayudar a restaurar la especie “.

Jenkins es miembro fundador de la Whitebark Pine Ecosystem Foundation y se retiró del Servicio Forestal de EE. UU. el verano pasado. La jubilación cambió poco. Se convirtió en contratista federal encabezando una estrategia de restauración Para el Ecosistema Corona del Continente, que cubre 18 millones de acres a ambos lados de la División Continental en el norte de Montana y el sur de Canadá.

Hoy hay más pinos de corteza blanca muertos en los Estados Unidos que los vivos, según el Servicio Forestal. En algunas áreas, incluido el noroeste de Montana, donde tiene su sede Jenkins, ha muerto hasta el 90 por ciento de la corteza blanca. En Canadá, los árboles han sido catalogados como en peligro de extinción desde 2012. Han sido víctimas de los estragos de óxido de ampolla infección e infestación por escarabajos del pino, agravada por el cambio climático en las últimas décadas.

La gama de pinos de corteza blanca se extiende hacia el norte hasta la Columbia Británica, hacia el sur hasta el norte de Nevada, hacia el oeste hasta el noroeste del Pacífico y hacia el este hasta Wyoming, creciendo hasta 12,000 pies, sus troncos a menudo contorsionados por fuertes vientos. Son un especie clave fundamental para la salud del ecosistema. Su semillas ricas en proteínas y calorías (1 gramo tiene entre 5,000 y 7,700 calorías) son alimento importante para más de 100 especies, incluidos osos pardos, pájaros y ardillas. Se encuentran entre los primeros en regenerarse después de los incendios, un “árbol nodriza”, que proporciona sombra y refugio del viento a las especies más pequeñas y de crecimiento lento. Y su dosel de candelabros ralentiza el deshielo, ayudando a regular la escorrentía y mitigar las inundaciones de primavera y la sequía de verano, importantes para el suministro de agua potable y agrícola. Sin corteza blanca, Occidente se enfrenta a un futuro más peligroso.

Durante una década, los grupos ecologistas han impulsado sin éxito el pino de corteza blanca, Pinus albicaulis, para estar protegido bajo la Ley de Especies en Peligro de Extinción en los EE. UU. A finales de noviembre, el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. propuso darle estado de especie amenazada. Jenkins y otros que trabajan para resucitar la especie esperan que la nueva atención refuerce el financiamiento para respuestas innovadoras: combinar técnicas de recolección e injerto de semillas anticuadas con estrategias modernas para identificar árboles resistentes al hongo, recolectar sus semillas y luego plantar plántulas en algunos lugares. donde prosperarán.

“Es uno de los esfuerzos de restauración forestal más rigurosos y progresistas del país. Los genetistas, los biólogos de campo, los silvicultores de campo y el personal de viveros están comprometidos con esto y están pensando en lo que se necesita”, dice Eric Sprague, vicepresidente de restauración forestal de Bosques americanos, una organización sin fines de lucro que se ha asociado con el Servicio Forestal y la Fundación del Ecosistema Whitebark Pine para ayudar a plantar 700,000 árboles hasta ahora.

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