Steamboat Geyser

Un reciente despertar del géiser más alto del mundo no es un presagio de una erupción volcánica inminente, informa un nuevo estudio. Y es no es probable que presagie una peligrosa explosión hidrotermal cualquiera, lo que puede ocurrir cuando el agua sobrecalentada se convierte en vapor y estalla violentamente fuera de la roca confinante, informan los investigadores en el 12 de enero. procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias.

La razón del repentino reinicio de Steamboat Geyser, que se encuentra en el Parque Nacional Yellowstone en Wyoming, sigue siendo un misterio, dicen los científicos. Pero el estudio, que examina una gran cantidad de datos sísmicos, ambientales y de otro tipo de la región de Yellowstone, está ayudando a los científicos a comprender mejor qué es lo que hace funcionar Steamboat y otros géiseres.

Después de más de tres años de inactividad, Steamboat disparó abruptamente una imponente corriente de agua caliente hacia el cielo el 15 de marzo de 2018.Ese evento inició una nueva fase activa para el géiser, una de las características más famosas de Yellowstone, e hizo que algunos observadores del parque se preguntaran si la repentina erupción advirtió de mayores peligros por venir.

Cuando se trata de amenazas potenciales en Yellowstone, el supervolcán en sí recibe la mayor parte de la atenciónSN: 1/2/18). Pero su profundo depósito de magma también calienta el agua subterránea que circula bajo tierra o se acumula en la superficie, y esas aguas hirviendo representan una amenaza mucho más inmediata para los visitantes del parque. “Probablemente el mayor peligro en Yellowstone es que la gente se salga del camino y se caiga al agua hirviendo. Pero siempre existe el riesgo de explosiones hidrotermales ”, dice Michael Manga, geólogo de la Universidad de California, Berkeley.

Estas explosiones son poco conocidas y, por tanto, difíciles de anticipar. Pero pueden ser mortales: en diciembre de 2019, por ejemplo, una repentina explosión hidrotermal en Whakaari, o White Island, en Nueva Zelanda mató a 22 personas.

Entonces, después de que Steamboat volvió a despertar, los científicos pensaron que era “perfectamente razonable considerar la posibilidad de que tal vez se esté produciendo una actividad aún más violenta”, dice Manga. Para evaluar esa amenaza potencial, él y sus colegas recopilaron una amplia gama de datos de Steamboat, que entró en erupción otras 109 veces entre marzo de 2018 y julio de 2020, así como de otros géiseres en la región y del entorno circundante.

Esos datos incluían registros sísmicos que se remontan a 2003; Cambios determinados por GPS en la forma del suelo que podrían estar relacionados con el magma en movimiento; cambios en la temperatura subterránea y en la cantidad de calor que se emitió al aire sobre la cuenca del géiser; y cambios en el volumen y la química del agua que sale de Steamboat.

Los datos revelaron que, justo antes de la reactivación de Steamboat en 2018, la actividad sísmica en la región aumentó ligeramente, la tierra se elevó muy ligeramente y el calor que emana a la atmósfera desde la cuenca del géiser aumentó, todo lo cual podría apuntar a algún tipo de movimiento magmático. Pero ningún otro géiser inactivo de la región se despertó y las temperaturas bajo tierra no cambiaron. El equipo tampoco encontró otras correlaciones entre las posteriores erupciones de Steamboat y la actividad sísmica, la deformación de la tierra o las emisiones térmicas.

Steamboat también parecía mostrar un ciclo de erupción estacional, estallando con más frecuencia durante el verano que en el invierno. Ese patrón sugiere una posible relación entre la frecuencia de las erupciones y un aumento en el flujo del río debido al deshielo, sugiere el estudio.

Pero aún se desconoce el desencadenante final del despertar de Steamboat, dice el geofísico del Servicio Geológico de EE. UU. Michael Poland, quien también es el científico a cargo del Observatorio del Volcán Yellowstone en Vancouver, Washington. Los autores “hicieron un buen trabajo al tomar todas las variable que pudieron y descartarlos ”, dice Polonia. “Y aunque la respuesta es que no vemos ninguna razón por la que Steamboat se haya activado, sigue siendo información valiosa”.

El estudio también da una idea de estas misteriosas y, a veces, mortales fuentes de agua caliente. “La mayoría de los géiseres no se comportan de una manera predecible”, dice Polonia. “Old Faithful es muy inusual” en el sentido de que entra en erupción en un horario regular. Una de las preguntas más fundamentales sobre los géiseres es por qué entran en erupción a ciertas alturas, agrega, y por qué, por ejemplo, Steamboat puede disparar agua a más de 100 metros en el aire, mientras que la fuente de Old Faithful es quizás un tercio de altura.

El nuevo estudio da una posible respuesta, al señalar que el depósito de agua caliente que alimenta a Steamboat es mucho más profundo que otros géiseres. El agua almacenada a mayor profundidad bajo mayor presión y también pueden alcanzar temperaturas más altas, y esa energía adicional puede impulsar esas erupciones más altas (SN: 21/3/16).

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