El océano Ártico está repleto de microfibras de ropa

Lanzar un poliéster suéter en la lavadora y saldrá agradable y limpio, pero tampoco del todo por completo. A medida que se enjuaga, millones de fibras sintéticas se sueltan y se lavan con el agua residual, que luego fluye a una planta de tratamiento. Cada año, una sola instalación podría bombear 21 mil millones de estas microfibras al mar, donde se arremolinan en corrientes, se depositan en sedimentos y terminar como alimento para peces, con incalculables consecuencias ecológicas.

En todas partes de los océanos del mundo, los científicos encuentran microfibras, técnicamente una subcategoría de microplásticos, que se definen como partículas de menos de 5 milímetros de largo. Y ahora, después de realizar cuatro expediciones a través del Océano Ártico, un equipo de científicos informa cuán gravemente se han contaminado incluso estas aguas remotas. Tomando muestras a una profundidad de hasta 1.000 metros, encontraron un promedio de 40 partículas microplásticas por metro cúbico de agua, el 92 por ciento de las cuales eran microfibras. Casi tres cuartas partes de estos eran de poliéster, una fuerte evidencia de que la adicción de la humanidad a la ropa sintética está corrompiendo los océanos de la Tierra.

“Simplemente ilustra cuán contaminado se ha vuelto nuestro planeta con polímeros sintéticos”, dice Peter Ross, científico de contaminación oceánica y asesor de contaminación marina de Ocean Wise Conservation Association, una ONG de conservación y autor principal de papel en Comunicaciones de la naturaleza describiendo los hallazgos.

Ross y sus compañeros investigadores del Departamento de Pesca y Océanos de Canadá se cuidaron de no tomar muestras de las aguas superficiales, que tienden a acumular espuma de poliestireno flotante y aparejos de pesca perdidos. Por esta razón, esa agua no es una muestra representativa adecuada de la contaminación plástica que acecha en el mar. En cambio, tuvieron que recolectar agua de unos pocos metros por debajo de la superficie y, convenientemente, sus barcos de investigación tenían puertos de entrada situados en la parte inferior de sus cascos. Los científicos también tomaron muestras hacia arriba y hacia abajo de la columna de agua, a una profundidad de hasta 1.015 metros, de seis estaciones en el mar de Beaufort sobre Alaska.

Sin embargo, tenían que estar seguros de que no estaban confundiendo partículas naturales con sintéticas, por lo que emplearon una técnica forense llamada espectrometría infrarroja por transformada de Fourier, o FTIR. Un instrumento bombardea las partículas con un rayo infrarrojo, excitando ciertas moléculas en la muestra y analizando la firma infrarroja reflejada en el detector. De esta manera, los científicos no solo pudieron confirmar si una partícula era sintética, sino que también pudieron determinar qué tipo de plástico que era. “Incluso nuestros técnicos capacitados en nuestro grupo a menudo confundirían estas misteriosas partículas con plástico cuando en realidad son algo natural”, dice Ross. “Así que el FTIR es muy importante para confirmar que la partícula misteriosa es de plástico o no”.

Con las partículas confirmadas, el equipo midió sus longitudes y diámetros, que coincidían con las dimensiones conocidas de las fibras sintéticas. Casi el 75 por ciento de las fibras eran de poliéster, un material común en la ropa sintética, y también estaban disponibles en una variedad de colores. “La alineación es sorprendente”, dice Ross. “Todo esto realmente alinea nuestras preocupaciones en torno a las perspectivas de un papel importante para los textiles y la lavandería en la contaminación de los océanos del mundo”.

Debido a que el equipo tenía datos de cuatro expediciones que vagaron por todo el Ártico, pudieron comparar sus muestras de la región este (sobre el Océano Atlántico) con la región occidental (sobre Alaska y el Yukón). Encontraron tres veces más partículas en el este que en el oeste. Las fibras también eran un 50 por ciento más largas en el este y su firma infrarroja se parecía más a la del poliéster virgen, lo que indica que estas fibras eran más nuevas. “A medida que las fibras se mueven hacia el Ártico o hacia el medio ambiente, se desgastan y envejecen con el tiempo”, dice Ross. “La firma infrarroja cambia con la luz solar, con procesos químicos, con descomposición bacteriana”.

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