¿Es esta una guarida fosilizada del temido gusano Bobbit?

No tocar mi propio cuerno, pero conozco un cosa o dos sobre animales extraños. Y puedo decirte sin una pizca de duda que el gusano bobbit es, con mucho, el más extraño. Creciendo hasta 10 pies de largo, el gusano cava una madriguera en el lecho marino, dejando solo su boca para osos que sobresale. Cuando un pez se acerca, el gusano bobbit sale disparado de su madriguera con una velocidad asombrosa, chasqueando sus mandíbulas alrededor de su presa. Con violentos tirones, el gusano arrastra a la víctima a su guarida, donde se come al pez vivo. (Oh, hay vídeo.)

Ahora los científicos dicen que han encontrado evidencia de que un ancestro del gusano bobbit pudo haber estado amenazando a los peces hace 20 millones de años. Escritura hoy en el diario Informes científicos, Los investigadores argumentan que cientos de madrigueras de gusanos fosilizados, que se encuentran en lo que ahora es Taiwán, muestran signos reveladores de lucha. No han encontrado los gusanos por sí mismos, eso sí, ya que criaturas deshuesadas como los gusanos (conocidos como invertebrados, porque carecen de columna vertebral) rara vez se fosilizan. En cambio, descubrieron rastro fósiles, rasgos geológicos que insinúan el comportamiento de animales antiguos, en arenisca que alguna vez fue fondo marino.

“Creemos que esta es la primera vez que encontramos un rastro de fósil que muestra cómo invertebrados como los gusanos se alimentaban de vertebrados”, dice el sedimentólogo de la Universidad Nacional de Taiwán Ludvig Löwemark, coautor del nuevo artículo. “Porque, típicamente, lo que encontramos en el registro sedimentario son animales que se mueven a través del sedimento”. Los invertebrados, por ejemplo, pueden cavar túneles en el fondo del mar y bombear agua a través de sus madrigueras, filtrando las partículas. “Pero este es un registro de un comportamiento mucho más activo”, continúa. “Los gusanos en realidad se escondían en el sedimento, saltaban, atrapaban a sus presas y luego las arrastraban hacia el sedimento”.

La formación de arenisca en Taiwán, donde antes cazaban gusanos gigantes.

Cortesía de Ludvig Löwemark

Las madrigueras fosilizadas miden alrededor de 6.5 pies de largo. Desde sus aberturas en la superficie del lecho marino, habrían corrido más o menos directamente hacia el lodo. Luego, a mitad de camino, se doblaban unos 45 grados, creando la forma de una L o un bumerán. Cerca de las entradas de los túneles, Löwemark y sus colegas notaron “embudos colapsados” o montones de sedimentos que se habían acumulado dentro de la madriguera. Los investigadores argumentan que este es un signo de lucha, conservado durante millones de años en el registro fósil: cuando un gusano arrastraba un pez que se retorcía hasta su guarida, el sedimento se derramaba para llenar el vacío.

Una sección transversal de una madriguera tiene la forma de una pluma, siendo el canal principal el eje y los embudos de colapso se ramifican en el sedimento a cada lado. Los investigadores sostienen que este es un sello distintivo de los hábitos de alimentación de los gusanos. “Cuando el gusano ha digerido a su presa, vuelve a emerger en la superficie”, dice Löwemark. “Restablece un sistema de túneles en medio de estas estructuras colapsadas, y así es como se forman estas estructuras parecidas a plumas alrededor del tubo”.

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