¿Es hora de un despliegue de emergencia de máquinas devoradoras de carbono?

Las propias instalaciones del DAC deberán escalar lo más rápido posible. Para poder eliminar entre 2 y 2,5 gigatoneladas de carbono al año para el año 2050, una fracción de la cantidad que nos ayudará a alcanzar los objetivos de París, necesitaríamos alrededor de 800. Pero para realmente hacer mella en el vertiginoso CO2 niveles, tendríamos que construirlos mucho más rápido. Estamos hablando de 4.000 a 9.000 plantas para el año 2075, y más de 10.000 para finales de siglo, momento en el que teóricamente podríamos estar secuestrando hasta 27 gigatoneladas de carbono al año. “Demuestra, en efecto, que tiene una ampliación gradual, lenta y realmente larga a medida que la industria crece hasta 2050”, dice Hanna. “Luego, una vez que crece a un tamaño masivo, entonces es realmente fácil agregar muchas plantas rápidamente, porque tiene esta enorme base industrial para la industria”.

Pero hay algunas advertencias importantes a considerar, porque Hanna y sus colegas están modelando una tecnología naciente plagada de incógnitas. Por ejemplo, tienen que hacer suposiciones informadas sobre cuánta energía podrían usar las plantas futuras, lo que determina sus costos de operación. “La otra gran incógnita”, dice Hanna, “es cómo podría mejorar realmente el rendimiento del sistema y cómo disminuirían los costos de los sistemas con el tiempo, dada la experiencia de las empresas en la construcción de la tecnología”.

Además, la política global podría estropear el despliegue de DAC: si todos los humanos comparten la misma atmósfera, ¿por qué un país pagaría por investigar e implementar la tecnología si su vecino no paga ni un centavo? “Es bueno abordar las cosas sobre el cambio climático como si fueran solo problemas tecnológicos, si conseguimos el costo correcto, si usamos la tecnología correcta”, dice Brian Snyder, científico ambiental de la Universidad Estatal de Louisiana, que no participó en este nuevo trabajo. “Pero son inherentemente político problemas, y tenemos que resolverlos simultáneamente “. (En su artículo, Hanna y sus colegas piden ayuda a los científicos políticos para estudiar aquí los desafíos de la cooperación internacional).

Otra pregunta pendiente más: ¿Qué haces con ese carbono una vez que lo has capturado? Una opción es bombearlo bajo tierra y sellarlo para siempre. Económicamente, eso es un poco complicado, porque está gastando dinero para administrar sus instalaciones, pero luego tira su producto en lugar de venderlo. Eso significa que DAC requerirá que los subsidios gubernamentales sean económicamente viables. Una nación podría asignar un valor inherente a la captura de carbono y la desaceleración del cambio climático, y dedicar parte de su propio financiamiento a asumir una pérdida financiera, al menos a corto plazo, por un bien ambiental.

Los investigadores también están trabajando en convertir el carbono capturado en nuevos combustibles, lo que podría hacer lucrativa esa inversión inicial del gobierno en DAC. Eso suena, bueno, contraproducente, ya que estaríamos quemando el combustible y devolviendo el carbono a la atmósfera. Pero la idea es utilizar dicho combustible para hacer que las industrias difíciles de descarbonizarneutral. Los aviones de pasajeros y los buques de carga, por ejemplo, son demasiado masivos para funcionar con las tecnologías solares actuales. Hacerlos esencialmente volver a quemar combustible que está en su segunda vida significa que hay menos demanda de combustibles fósiles extraídos de la tierra.

Si estas industrias queman combustibles hechos de CO capturado2, seguirán contaminando, pero al menos estarán contaminando con carbono que anteriormente estaba en la atmósfera. “El papel real y efectivo de las emisiones negativas es para esta larga cola de sectores difíciles de descarbonizar”, dice Zeke Hausfather, científico del clima y director de clima y energía del Breakthrough Institute, que aboga por la acción climática. (No participó en esta nueva investigación). “Aviación, agricultura, cosas en las que seguiremos emitiendo carbono hasta bien entrada la década de 2050, y quizás después de eso”.

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