¿Están las monarcas en peligro? Los científicos debaten mientras Estados Unidos reflexiona sobre la protección | Ciencias

Mariposas monarca en su terreno de invernada cerca Angangueo, Mexico

Mariposa monarca (Danaus plexippus) invernando en bosques de pino de Oyamel (Abies religiosa) Reserva de la Biosfera Mariposa Monarca

Por Elizabeth Pennisi

El mes pasado, el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. (FWS) declaró que una de las mariposas más conocidas de América del Norte, la monarca, podría estar en problemas. Pero la agencia postergó la protección del insecto bajo la Ley federal de especies en peligro de extinción. Mientras tanto, los investigadores continúan debatiendo cuál es la mejor manera de medir la salud de las poblaciones de monarcas.

En los últimos meses, los preprints y las publicaciones en duelo han intensificado el debate. En un campamento: investigadores que han documentado drásticas disminuciones en el número de monarcas en México y otras áreas donde algunas mariposas pasan el invierno. Creen que la especie necesita ayuda inmediata, particularmente para proteger y expandir los prados llenos de algodoncillo donde se alimentan sus larvas. En otro: científicos que han contado el número de mariposas en las áreas que ocupan durante los meses más cálidos y han concluido que hay menos motivos de alarma. Como especie, las monarcas “realmente no necesitan ser salvadas”, dice Andrew Davis, ecologista de la Universidad de Georgia en Atenas.

Las monarcas se encuentran en todo el mundo, pero América del Norte es el hogar de dos poblaciones migratorias nativas. Un grupo más grande, que representa aproximadamente el 90% de todas las monarcas de América del Norte, ocupa la mitad oriental del continente. Una vez, cientos de millones de estas mariposas completaron un ciclo de migración de 9600 kilómetros que las lleva a México y de regreso tan al norte como Canadá cada año. Las monarcas en una segunda población más pequeña en el oeste de América del Norte viajan solo hasta el sur de California para invernar.

Los insectos enfrentan amenazas que incluyen la pérdida de hábitat y los pesticidas, y existe un amplio consenso de que la población occidental ha sufrido una profunda disminución, con un número de invernadas cayendo hasta 2000 en 2020. Pero es la condición de la población oriental más grande la que determinará si obtener protección federal. Y esos números han resultado difíciles de precisar.

Un obstáculo es el complejo ciclo de vida de la monarca, que puede implicar largas migraciones hechas al estilo de una carrera de relevos por personas de cuatro generaciones diferentes, cada una completando solo una etapa del viaje. Como resultado, las estimaciones de población pueden variar según “cómo y dónde se cuentan las monarcas, y durante qué período de tiempo se miran”, dice el ecologista Joshua Puzey del College of William & Mary.

Algunos investigadores se centran en la cantidad de monarcas que llegan cada año a las zonas de invernada en una pequeña región de las tierras altas del centro de México. Las mariposas se congregan en abetos en grupos tan densos que los investigadores estiman el número midiendo el área de árboles que cubren. Esa área se ha reducido en las últimas 2 décadas. Durante la temporada 2019-2020, se redujo a 2,83 hectáreas, la mitad del invierno anterior y de 18 hectáreas en 1996-97. El Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS) ha estimado que se requieren 6 hectáreas para que las mariposas monarcas se mantengan a flote a largo plazo. “Los números actuales de monarca no son sostenibles”, dice la ecologista Karen Oberhauser de la Universidad de Wisconsin, Madison.

Pero una imagen diferente surge de los datos recopilados en el norte de México durante otras partes del año, dicen Davis y otros. Cada temporada, decenas de científicos y miles de voluntarios cuentan las mariposas mientras pasan por las estaciones de registro y cuentan los huevos de monarca y las orugas que encuentran en el algodoncillo, la única fuente de alimento de las larvas. Cuando Davis y sus colegas examinaron 20 de estos conjuntos de datos, que abarcaban períodos de tiempo de 15 a más de 100 años, vieron poca evidencia de disminuciones drásticas. Las poblaciones de invierno y primavera se habían reducido un poco, pero las encuestas de verano y otoño mostraron pocas pérdidas, informaron en octubre de 2020 en una preimpresión publicada en Preprints.org, que aún no ha sido revisada por pares.

Davis reconoce que su opinión de que las monarcas no están en peligro de extinción es impopular: “Nadie quiere [it], irónicamente ”, dice. “Quieren seguir salvándolos”.

Y la preimpresión ha generado críticas mixtas. El ecólogo de insectos Anurag Agrawal de la Universidad de Cornell lo llama “importante. … Algunos de estos datos nunca se han reunido de esta manera “. Pero Leslie Ries, ecologista de la Universidad de Georgetown, rechaza sus conclusiones. “El cuadro pintado … incluye muchas conclusiones erróneas basadas en los estudios o conjuntos de datos citados”, dice.

Las encuestas de voluntarios, dice Ries, “son invaluables”, pero “hay algunos problemas que deben abordarse”. Por ejemplo, los voluntarios tienden a contar las mariposas monarcas en lugares de fácil acceso y donde es probable que encuentren mariposas, lo que podría sesgar los números, señala la ecologista Laura López-Hoffman de la Universidad de Arizona. “Si no buscas mariposas donde solían estar… podrías concluir erróneamente que las mariposas monarcas no están disminuyendo”, dice.

Agrawal apunta a otra fuente de confusión. Basado en recuentos voluntarios de números de monarcas a lo largo de su ciclo de vida, descubrió que cada una de las cuatro generaciones en un año puede expandirse o disminuir de forma independiente, presentando tendencias conflictivas. Como Davis, no cree que la especie se enfrente a la extinción, pero sí cree que la población de América del Norte está disminuyendo. Eso “no es un buen augurio”, dice.

Si los números están disminuyendo, algunos investigadores han argumentado durante años que más algodoncillo podría ayudar. Varios estudios han llegado a la conclusión de que, desde la década de 1990, los cambios en las prácticas agrícolas y el uso generalizado de productos químicos para matar las malas hierbas han provocado la disminución de las mariposas monarca al provocar una disminución precipitada de la planta alta y maleza. Al adjuntar etiquetas de seguimiento a las mariposas, por ejemplo, la organización sin fines de lucro Monarch Watch descubrió que el tamaño de las poblaciones de verano, que requieren algodoncillo para reproducirse, determina el tamaño de las poblaciones que hibernan. Eso sugiere que “aumentar el hábitat del algodoncillo, que tiene el potencial de aumentar la población de monarca de verano, es la medida de conservación que tendrá el mayor impacto”, concluyeron Orley Taylor, ecologista de insectos y fundador de Monarch Watch de la Universidad de Kansas, Lawrence, y sus colegas en su estudio de agosto de 2020, que apareció en Fronteras en ecología y evolución.

Wayne Thogmartin, un ecologista investigador del Centro de Ciencias Ambientales del Medio Oeste Superior del USGS, está de acuerdo y señala datos no publicados de investigadores que evaluaron 18.000 encuestas de seis programas de monitoreo durante 25 años. Ellos también encontraron una fuerte correlación entre las poblaciones de finales de verano y de invierno.

Pero algunos dudan de la hipótesis de la limitación del algodoncillo. “Si bien más algodoncillo no perjudicará a la monarca … hay pruebas muy convincentes … de que el algodoncillo no es necesariamente limitante”, dice Puzey. Por ejemplo, si el algodoncillo escaseaba, las orugas monarca deberían estar defoliando las pocas plantas que quedan, y eso no ha sucedido, dice Ries. De hecho, a veces los voluntarios tienen que buscar mucho para encontrar larvas de monarca incluso en campos llenos de algodoncillo.

Ries cree que otros factores, como el clima y el cambio climático a largo plazo, juegan un papel más importante en la determinación del número de monarcas. Ella señala que algunos estudios han encontrado que la cantidad de mariposas que se dirigen al norte en la primavera para reproducirse “es el factor más importante en el tamaño de las poblaciones cada año”. Por lo tanto, una helada de primavera o una tormenta que mata a muchas mariposas puede tener un efecto dominó durante todo el año.

Dadas tales incertidumbres y el hecho de que los esfuerzos de conservación ya están en marcha, los funcionarios estadounidenses dicen que la monarca aún no es un candidato principal para la protección federal, especialmente porque los recursos son limitados y otras especies necesitan más ayuda. Pero planean decidir sobre el estado de la monarca en 2024, explicó el mes pasado la ecologista de FWS Lori Nordstrom en una conferencia de prensa virtual.

El retraso preocupa a Tyler Flockhart, un ecólogo adjunto del Laboratorio de los Apalaches del Centro de Ciencias Ambientales de la Universidad de Maryland, que ha estado modelando la dinámica de la población de monarcas. “Corremos el riesgo de estudiar este problema hasta la muerte al no tomar medidas hasta que estemos completamente seguros”.

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