Lo que nos enseñó la extraña economía de 2020 sobre el cambio climático

En cambio, ocurrió la pandemia y las emisiones cayeron por debajo de los niveles de 1990 en cuestión de meses. Pero esa caída cuesta abajo solo mostró cuánto más aún tenemos que caminar: a pesar de toda la agitación económica, EE. UU. no alcanzar la meta que, de acuerdo con el Acuerdo de París, debería alcanzarse dentro de cuatro años, en 2025.

Rhodium Group, ClimateDeck

Las matemáticas solo se vuelven más difíciles para objetivos más ambiciosos. El presidente electo Joe Biden ha dicho que Estados Unidos debería apuntar a cero fuera sus emisiones de carbono para 2050. Esa escala de reducción obviamente no podría ocurrir en un solo año, por lo que los analistas han tratado de estimar una trayectoria de planeo para llegar allí. La regla general de Larsen es que para 2030, EE. UU. Necesitaría reducir las emisiones a aproximadamente un 40 por ciento por debajo de su pico histórico para mantenerse en el camino correcto.

Pero el año pasado, en medio de la pandemia, Estados Unidos logró una reducción de solo el 21 por ciento. Entonces los EE. UU. Necesitarían doble Cortes de 2020 en menos de una década si esperamos mantener el rumbo hacia cero neto.

En otras palabras: “Necesitaremos reducciones de emisiones de esta escala … durante muchos años, y debemos hacerlo de manera diferente a como lo hicimos en 2020”, dijo Larsen.

En toda la economía, la pura extrañeza de la economía pandémica contenía otras lecciones climáticas. Aquí hay tres conclusiones de las emisiones de 2020 que podrían ayudarlo a pensar en el cambio climático:

1. Las buenas noticias en un mal informe: el carbón se está desmoronando

En general, las emisiones disminuyeron el año pasado porque la economía se derrumbó. La única excepción a esa tendencia es el sector de la energía. La demanda de electricidad se redujo sólo en un 2 por ciento: utilizamos la misma cantidad de electricidad que usaríamos en un año normal; lo usamos todo en casa. Sin embargo, la contaminación por gases de efecto invernadero del sector energético se redujo en un 10,3 por ciento.

El continuo declive del carbón explica este cambio. En 2019, la industria del carbón estadounidense entró en caída libre, con una caída del uso de carbón del 18 por ciento. El año pasado, la caída continuó y el uso de carbón cayó casi un 19 por ciento. Las energías renovables y el gas marcaron la diferencia.

Gráfico de la participación de la energía estadounidense generada por carbón, gas, energía nuclear y energías renovables de 2005 a 2020
Rhodium Group, ClimateDeck, EIA

En la última década, la mayoría de las disminuciones de las emisiones del sector eléctrico provienen del cambio de carbón a gas. Esto puede poner nerviosos a los defensores del clima, porque el clima no puede sostener una construcción indefinida de infraestructura de gas natural. Después de todo, el gas sigue siendo un combustible fósil y, aunque es una fuente de combustible más limpia que el carbón, su producción libera metano, un contaminante que atrapa el calor.

2. El transporte fue destruido por la pandemia

El resto del sistema energético de 2020 se parecía más al sector del transporte, que fue el más afectado por la pandemia. Las emisiones del transporte cayeron casi un 15 por ciento debido a que el consumo de gasolina y combustible para aviones se desplomó. Sin embargo, el diésel no cayó tanto y en diciembre había vuelto a su nivel de 2019.

Larsen ve una lección en esta divergencia: el diésel tiende a usarse para transportar mercancías, por lo que es un sustituto del consumo económico más ampliamente. Pero el combustible para aviones y la gasolina se utilizan para viajes personales. “En lugar de que la economía se apague, todavía hicimos cosas y todavía las movimos”, ella dijo. “Se trataba realmente de hacer personas permanecer en un lugar “.

Gráfico de la demanda de diésel, gasolina y combustible para aviones por mes, comparando 2020 con 2019
Rhodium Group, ClimateDeck, EIA

Muchas de las caídas de emisiones de 2020 se debieron a los cierres de primavera; en la mayoría de los casos, y para sorpresa de Larsen, la actividad de transporte se había recuperado a finales de año. Las millas recorridas por vehículos, una métrica que rastrea la cantidad de estadounidenses que conducen sus automóviles y camiones personales, alcanzó su punto más bajo en abril y mayo, y luego se recuperó parcialmente:

Gráfico de cómo viajaron las millas mensuales de los vehículos de pasajeros, comparando 2020 con 2019. VMT fue 40% más bajo en abril de 2020 que el año anterior.
Rhodium Group, Departamento de Transporte

También en mayo, la demanda de combustible para aviones cayó un 68 por ciento en comparación con el año anterior. Pero en diciembre había compensado casi la mitad de esa brecha.

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