illustration of ancient bobbit worms

Hace unos 20 millones de años, los gusanos gigantes del océano pueden haber excavado en el lecho marino y estallar como la babosa espacial de Guerra de las Galaxias para emboscar a los peces desprevenidos.

Antiguas guaridas subterráneas dejadas por estos animales aparecen en rocas de la costa de Taiwán, los investigadores informan el 21 de enero en Informes científicos. Los excavadores pueden haber sido análogos de los gusanos bobbit modernos (Afroditois de Eunice), conocidos por enterrarse en la arena para sorprender y golpear a sus presas.

Las madrigueras son rastros de fósiles. evidencia de actividad animal conservada en el registro geológico (SN: 15/6/14) como huellas (SN: 27/4/20) o incluso caca fosilizada (SN: 21/9/17). Estos fósiles recién reportados fueron vistos por primera vez en 2013 en el promontorio Badouzi de Taiwán por el paleontólogo Masakazu Nara de la Universidad de Kochi en Japón. Más tarde aparecieron más en medio de las estructuras rocosas de otro mundo del geoparque Yehliu, una atracción turística popular que alguna vez fue un ecosistema oceánico poco profundo hace 20 millones a 22 millones de años.

A partir de 319 especímenes fósiles, el equipo pudo reconstruir las madrigueras. Los animales perforaron senderos en forma de L en el fondo marino, dejando una estructura de embudo en la parte superior que parece una pluma en secciones transversales verticales. Las madrigueras tenían unos 2 metros de largo y de 2 a 3 centímetros de ancho.

Fosilizado Pennichnus encantador Las madrigueras (en la imagen de una sección inferior) tenían forma de L probablemente porque los gusanos necesitaban permanecer cerca de la superficie del lecho marino, donde habría más oxígeno disponible para respirar.Yu-Yen Pan

“En comparación con otros rastros de fósiles, que generalmente tienen solo unas pocas decenas de centímetros de largo, este rastro de fósiles era enorme”, dice Yu-Yen Pan, geólogo de la Universidad Simon Fraser en Burnaby, Canadá. Ella apodó el rastro fósil Pennichnus encantador, combinando las palabras latinas para pluma, huella y hermoso.

Los túneles probablemente fueron excavados por algún tipo de gusano gigante, concluyen los investigadores, porque carecían de los gránulos característicos que recubren los túneles de crustáceos y tenían un revestimiento más suave que los túneles bivalvos. Los depósitos de hierro a lo largo del interior sugieren que la excavadora debe haber sido larga y delgada y haber usado moco para reforzar las paredes. El embudo en la parte superior de la madriguera también apunta al antiguo gusano que emerge de su escondite, se retira y luego reconstruye las secciones superiores una y otra vez.

“Estas [funnels] sugieren que el gusano arrastraba repetidamente a su presa hacia el sedimento ”, dice el coautor del estudio Ludvig Löwemark, geocientífico de la Universidad Nacional de Taiwán en Taipei.

Estas tácticas de caza son consistentes con las de los gusanos bobbit modernos, que ocultan sus cuerpos de 3 metros de largo en la arena y surgen para agarrar presas desprevenidas con dientes como tijeras. Mientras que la evidencia más antigua de gusanos bobbit proviene de la Era Paleozoica temprana, hace unos 400 millones de años, se desconoce cómo o si los gusanos antiguos se relacionan con los gusanos bobbit.

El nombre de Lorena Bobbitt, quien fue condenada por cortar el pene de su esposo en 1993, los gusanos bobbit se encuentran en los ecosistemas costeros de los océanos Atlántico, Índico y Pacífico. En este clip, un gusano bobbit golpea a un pez desprevenido y se retira a su madriguera.

Debido a que los gusanos que vivían en estos antiguos túneles eran invertebrados, no tenían esqueletos que dejar en el registro fósil. Si se encontraran tejidos blandos o dientes de gusanos bobbit conservados dentro de una madriguera, eso confirmaría que estos animales vivían en el área hace 20 millones de años. Pero los dientes se rompen fácilmente y los tejidos blandos se degradan. Es poco probable que ambos aparezcan en el registro fósil, y eso es normal para los rastros de fósiles.

“Casi siempre es un desafío vincular los rastros fósiles con los fabricantes de rastros específicos”, dice David Rudkin, un paleontólogo de invertebrados en el Museo Real de Ontario en Toronto, que no participó en este estudio. Aún así, Rudkin cree que el caso de los antiguos gusanos bobbit que se esconden en estas madrigueras es convincente.

Si los antiguos gusanos bobbit aterrorizaban el fondo marino en ese entonces, sus madrigueras son un raro ejemplo de invertebrados cazando vertebrados, por lo general es al revés. Su presencia también hace que el ecosistema local sea más complejo de lo que se pensaba, dice Löwemark. “Obviamente, sucedían muchas más cosas en el lecho marino hace 20 millones de años de lo que uno podría imaginar al ver estas areniscas”, dice.

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