Los seres humanos bebían leche antes de poder digerirla | Ciencias

Los pastores de ganado en Sudán del Sur son parte de una tradición lechera que se remonta al menos a 6000 años, según un nuevo estudio.

Eric Lafforgue / Arte en todos nosotros / Corbis / Getty Images

Por Andrew Curry

Nuestra historia con la leche presenta un acertijo del huevo o la gallina: los seres humanos no podían digerir la bebida antes de desarrollar mutaciones que los ayudaron a hacerlo, pero ya tenían que consumir leche para cambiar su ADN. “Siempre ha existido la cuestión de qué fue primero”, dice la genetista Sarah Tishkoff de la Universidad de Pensilvania. “La práctica cultural o la mutación”.

Ahora, los científicos han encontrado la evidencia más antigua hasta el momento sobre el consumo de lácteos: las personas en la Kenia y Sudán modernos ingirieron productos lácteos desde hace al menos 6000 años. Eso es antes de que los humanos desarrollaran el “gen de la leche”, lo que sugiere que bebíamos el líquido antes de tener las herramientas genéticas para digerirlo adecuadamente.

Todos los seres humanos pueden digerir la leche en la infancia. Pero la capacidad de hacerlo como adulto se desarrolló bastante recientemente, probablemente en los últimos 6000 años. Unas cuantas mutaciones permiten a los adultos producir la enzima lactasa, que puede descomponer la lactosa del azúcar de la leche. Los genes que permiten lo que se llama persistencia de la lactasa están muy extendidos en el África moderna, que tiene cuatro mutaciones conocidas de persistencia de la lactasa. (Las poblaciones europeas dependen de una sola).

Cuando estas mutaciones de la lactasa evolucionaron, se propagaron rápidamente, evidencia de que las personas que las portaban tenían una gran ventaja. “Es una de las señales de selección natural más fuertes jamás observadas”, dice Tishkoff, que no participó en el estudio.

Para echar un vistazo a nuestro pasado de beber leche, los investigadores se dirigieron a África, donde las sociedades han criado vacas, ovejas y cabras domesticadas durante al menos 8000 años. Los científicos examinaron ocho esqueletos excavados en Sudán y Kenia, que tenían entre 2000 y 6000 años. Se rasparon el cálculo dental endurecido de sus dientes y buscaron proteínas específicas de la leche que estaban atrapadas en el interior.

Los hallazgos revelaron estas personas consumían algún tipo de producto lácteo hace al menos 6000 años, el equipo informa hoy en Comunicaciones de la naturaleza. Eso hace que esta sea la evidencia directa más antigua conocida del consumo de lácteos en África, y quizás en el mundo.

La investigación también muestra que la industria láctea en África se remonta tanto como en Europa, quizás más. Eso socava un mito propagado por supremacistas blancos, que la persistencia de la lactasa y el consumo de leche están asociados de alguna manera con los europeos blancos.

Además, antiguos africanos no parece haber desarrollado ningún gen que digiera la leche, según un estudio de parte de su ADN esquelético publicado en 2020. “Parece que la comunidad estaba bebiendo leche antes de que tuvieran persistencia de lactasa”, dice Madeleine Bleasdale, coautora del nuevo trabajo y especialista en proteínas antiguas en el Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana.

Las proteínas podrían provenir de la leche, el queso o productos lácteos fermentados como el yogur, que son comunes en África en la actualidad. La fermentación es una estrategia que utilizan algunas culturas para descomponer los azúcares de la leche antes de consumirlos, lo que puede facilitar que las personas sin la adaptación consuman productos lácteos sin beber leche cruda.

Las mutaciones pueden haber surgido eventualmente porque ayudaron a las personas a obtener más nutrientes de su leche, lo que les dio una ventaja sobre sus compañeros, dice Fiona Marshall, arqueóloga de la Universidad de Washington en St. Louis que no participó en el estudio. “Entre esas personas, cualquier individuo con persistencia de la lactasa viviría más tiempo y tendría más hijos”.

La presión de selección para la persistencia de la lactasa también podría haber sido ambiental. El ordeño es una forma sostenible de gestionar los rebaños en condiciones difíciles, lo que permite a los pastores nutrirse de sus animales sin matarlos. Durante las sequías, por ejemplo, los pastores persistentes en lactasa podrían aprovechar mejor el ganado y las cabras como filtros de agua de cuatro patas y contenedores de almacenamiento. “Si tienes vacas, tienes una fuente de líquido, proteínas y nutrición”, dice Tishkoff. “Siempre y cuando puedas mantener vivo a tu ganado, por supuesto”.

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