¿Qué se necesitaría para administrar una ciudad con un 100 por ciento de energía limpia?

Esta historia originalmente apareció en Molienda y es parte del Escritorio del clima colaboración.

En 2014, Burlington, Vermont, el lugar de nacimiento del helado de Ben y Jerry y el terreno del senador Bernie Sanders, anunció que había llegado un hito energético. La ciudad de 42.000 habitantes, que abraza la orilla del lago Champlain, produjo suficiente energía a partir de fuentes renovables para cubrir todas sus necesidades de electricidad. Burlington, proclamó el gobierno de la ciudad, fue una de las primeras “ciudades renovables” de Estados Unidos.

Desde entonces, Burlington se ha unido a Georgetown, Texas, Aspen, Coloradoy algunas otras ciudades pequeñas de todo el país. Y aunque algunas ciudades tienen una ventaja (Burlington se beneficia de una gran cantidad de energía hidroeléctrica y abundante madera para la quema de biomasa), muchas de las que dependen de combustibles fósiles para generar energía se están sumando. Hoy, más de 170 ciudades y pueblos en todo Estados Unidos han prometido cambiar su suministro de energía de carbón y gas natural a energía solar, eólica e hidroeléctrica. San Louis, que actualmente obtiene solo el 11 por ciento de su energía de las energías renovables, dice que funcionará exclusivamente con energías renovables para 2035; dependiente del carbón Denver ha prometido hacer lo mismo para 2030.

“Las ciudades están estableciendo estos objetivos y se esfuerzan por pasar de un porcentaje muy pequeño de energías renovables al 100 por ciento en un cronograma extremadamente ambicioso”, dijo Lacey Shaver, gerente de energía renovable de la ciudad en el Instituto de Recursos Mundiales, por correo electrónico. “Es un momento emocionante para el trabajo energético de la ciudad”.

Pero, ¿son las ciudades 100% renovables en realidad… 100% renovables? La realidad es un poco complicada y muestra los desafíos de la descarbonización verdadera y “profunda” de la electricidad en los Estados Unidos.

En primer lugar, cambiar a electricidad limpia no significa que una ciudad reduzca a cero su huella de carbono; los residentes podrían seguir conduciendo automóviles que consumen mucha gasolina o calentando sus hogares con gas natural. Incluso la mayoría de las afirmaciones de que funcionan con electricidad “limpia” tienen salvedades: lo que las ciudades realmente quieren decir es que compran suficiente electricidad de fuentes eólicas, solares u otras fuentes limpias para equilibrar la energía que utilizan durante el año. Para lugares llenos de energías renovables, como Vermont, eso no es tan importante. Pero en otras áreas, es posible que una ciudad no esté utilizando toda la electricidad renovable en tiempo real. Incluso cuando el sol no brilla y el viento no sopla, los electrones aún deben fluir a través de la red para mantener las luces encendidas. Y por el momento, gran parte de esa energía más constante proviene de fuentes no renovables, principalmente gas natural y carbón.

“Realmente no hay ciudad que funcione como una isla en electricidad”, dijo Joshua Rhodes, investigador asociado de la Universidad de Texas en Austin. “Vas a estar conectado a una red más grande”. No existen los “electrones de combustibles fósiles” y los “electrones renovables”: toda la energía se mezcla una vez que llega a la red. Eso significa que incluso una ciudad 100 por ciento renovable podría, de vez en cuando, obtener su electricidad de combustibles fósiles. Debido a esto, Rhodes dice que los objetivos de funcionar exclusivamente con energías renovables se parecen más a mecanismos contables que a una descripción pura de las fuentes de energía de una ciudad.

Por el momento, esto no es un gran problema: la mayoría de las ciudades tienen un largo camino por recorrer incluso para llegar a esa etapa. La red eléctrica de Estados Unidos aún está terminada 60 por ciento alimentado por combustibles fósiles, y la mayoría de las ciudades obtienen solo alrededor del 15 por ciento de su energía de fuentes renovables. Cuando los gobiernos municipales compran energía renovable, incluso si todavía están conectados a la red más grande, aumentan la demanda de instalaciones eólicas y solares. Pero a largo plazo, los expertos dicen que esta estrategia no va a sacar al país completamente de los combustibles fósiles.

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