worker checking a vaccine shipment

Meses antes de que se aprobara la primera vacuna COVID-19, las naciones ricas se apresuraron a asegurar cientos de millones de dosis anticipadas para sus ciudadanos. A fines de 2020, Canadá compró 338 millones de dosis, suficientes para inocular su población cuatro veces más. El Reino Unido se enganchó lo suficiente para cubrir una población tres veces su tamaño. Estados Unidos reservó más de 1.200 millones de dosis y ya ha vacunado a alrededor del 14 por ciento de sus residentes.

Es una historia drásticamente diferente para las naciones menos ricas. Más de 200 aún tienen que administrar una sola dosis. Solo se han administrado 55 dosis en total entre los 29 países de ingresos más bajos, todos en Guinea. Solo unos pocos países del África subsahariana han iniciado programas de inmunización sistemáticos.

“El mundo está al borde de un catastrófico fracaso moral, y el precio de este fracaso se pagará con las vidas y los medios de subsistencia de los países más pobres del mundo”, Tedros Adhanom Ghebreyesus, director de la Organización Mundial de la Salud. recientemente dicho.

COVAX, una iniciativa internacional encargada de garantizar un acceso más equitativo a las vacunas COVID-19, tiene como objetivo corregir este desequilibrio asegurando acuerdos que envíen vacunas a países de bajos ingresos de forma gratuita. A pesar de nuevas promesas de apoyo de algunas de las naciones más ricas, COVAX ha tenido un comienzo lento. Su primer envío de 600.000 disparos se envió el 24 de febrero a Ghana. COVAX todavía necesita casi $ 23 mil millones para cumplir su objetivo de vacunar al 20 por ciento de los países participantes para fin de año.

Tales inequidades tan marcadas no solo plantean cuestiones morales de justicia. Con la demanda de vacunas aún muy superior a la oferta, la distribución desequilibrada también podría en última instancia prolongar la pandemia, impulsar la evolución de nuevas variantes que podrían evadir las vacunas y arrastrar las economías de los países ricos y pobres, vacunados y no vacunados, por igual.

“Creo que los líderes de las naciones ricas han hecho un trabajo muy pobre al explicar a sus ciudadanos por qué es tan importante que las vacunas se distribuyan en todo el mundo y no solo dentro de su propia nación”, dice Gavin Yamey, experto en políticas de salud pública global de la Universidad de Duke. “Nadie está a salvo hasta que todos estemos a salvo, ya que un brote en cualquier lugar puede convertirse en un brote en todas partes”.

La inequidad de las vacunas podría generar variantes que eviten las vacunas

He aquí por qué un nuevo brote de coronavirus en cualquier lugar puede convertirse en un brote en todas partes: los virus mutan.

Es normal y ocurre por casualidad cuando un virus se replica dentro de un anfitrión. La mayoría de las mutaciones son inofensivas o dañan al virus en sí. Pero de vez en cuando, un pequeño ajuste genético hace que el virus infecte mejor a los huéspedes o evite su respuesta inmunitaria. Cuanto más se propaga un virus, mayor es la oportunidad de que uno (o más probablemente un puñado) de estos ajustes pueda generar una nueva cepa más amenazante.

Esto ya está sucediendo. En diciembre, los científicos detectaron una nueva variante, denominada B.1.1.7 en el Reino Unido. Pronto quedó claro que había adquirido mutaciones que lo hizo más contagioso (SN: 27/1/21). En solo unos meses, esa variante ha dado la vuelta al mundo, apareciendo en más de 70 países, incluido Estados Unidos.

Otra variante detectada por primera vez en Sudáfrica también es más transmisible, y parece verse ligeramente menos afectado por las vacunas existentes (SN: 27/1/21). También se ha extendido por todo el mundo. Las variantes detectadas en California y Nueva York ahora también son motivo de preocupación. Mientras continúe la transmisión viral generalizada, surgirán nuevas variantes.

“En este momento no está claro si tendremos que perseguir continuamente este virus y desarrollar más vacunas”, dice William Moss, director ejecutivo del Centro Internacional de Acceso a Vacunas de la Escuela de Salud Pública Johns Hopkins Bloomberg.

Cuanto más se replica el virus, más oportunidades tiene de evolucionar en torno a vacunas existentes o respuestas inmunes naturales a variantes más antiguas, dice Moss. Grandes grupos de personas no vacunadas pueden servir como incubadoras de nuevas variantes. Cuanto más tiempo persistan tales bolsas, mayor será la posibilidad de que las variantes acumulen cambios que las hagan cada vez más resistentes a las vacunas. Con el tiempo, estas variantes podrían invadir países bien vacunados que se creían seguros.

Las poblaciones apenas vacunadas podrían ser un terreno especialmente fértil para las variantes que evitan las vacunas, dice Abraar Karan, médico de medicina interna de la Escuela de Medicina de Harvard y el Hospital de Mujeres Brigham en Boston. En un individuo vacunado, las mutaciones que incluso evaden levemente esa respuesta inmune inducida pueden establecerse. A menos que esa variante evade por completo las vacunas, lo cual es poco probable, su propagación se verá atenuada por una población bien vacunada. Pero si la mayor parte de una región sigue siendo totalmente inocente de la infección, esa nueva variante podría arder rápidamente a través de la población en gran parte no vacunada, lo que alimentaría la propagación del virus modificado a otras regiones.

En Israel, donde los casos han disminuido después de que más del 40 por ciento de la población haya recibido al menos una dosis de vacuna, el ministerio de salud ha informado que al menos tres casos de reinfección por la variante sudafricana en personas no vacunadas. Esa es una muestra muy pequeña, pero indicativa de la amenaza que representan las tasas desiguales de vacunación a nivel mundial.

“Si queremos detener la propagación, tenemos que detenerla en todas partes, comenzando por los más vulnerables”, dice Karan. “De lo contrario, veremos continuos brotes y sufrimiento”.

En áreas donde la transmisión del coronavirus aumenta, se pueden imponer restricciones a las empresas para frenar la propagación. Debido a que la demanda internacional impulsa la economía global, cierres como estos retrasarán la recuperación general, dicen los expertos.Imágenes de Ian Forsyth / Getty

“Ninguna economía es una isla”

Proteger a las personas para que no se enfermen es obviamente un gran impulsor de la prisa por vacunar en las naciones ricas, muchas de las cuales se han visto muy afectadas por el virus. Las vacunas también se consideran una forma de salir de la mayor recesión económica mundial desde la Segunda Guerra Mundial, aproximadamente una caída del 4,4 por ciento. Pero una distribución desigual de las vacunas podría poner en peligro una recuperación sólida y rápida, dicen los expertos.

Si continúan los brotes prolongados, los bloqueos, las enfermedades y las muertes en los países con menos acceso a las vacunas, todas las economías sufrirán, dice Selva Demiralp, economista de la Universidad Koç en Estambul. “Ninguna economía es una isla”, dice, “y ninguna economía se recuperará por completo a menos que otras también se recuperen”.

La desigualdad extrema en las vacunas podría costarle a la economía mundial más de $ 9 billones de dólares en 2021, aproximadamente la mitad de los cuales provendría de naciones ricas, Demiralp y sus colegas informaron el 25 de enero en un artículo publicado por la Oficina Nacional de Investigación Económica. En ese escenario, las naciones ricas vacunan en gran medida a sus poblaciones a mediados de año, pero dejan fuera por completo a las naciones más pobres.

Todo el mundo sufre un golpe gracias a la interconexión de la economía global. El proceso de producción para construir un Volkswagen o un iPhone, por ejemplo, abarca continentes. Las interrupciones en un eslabón de esa cadena de suministro, digamos la fabricación de acero en Turquía, se propagan por todas partes. El mercado actual también es global: la disminución de la demanda de bienes en países con restricciones de coronavirus afectará los resultados de las empresas con sede en naciones ricas. “A medida que aumentan las infecciones en un país, tanto la oferta como la demanda pueden disminuir”, dice Demiralp.

Ella y sus colegas calcularon estas fluctuaciones inducidas por virus en la oferta y la demanda combinando un modelo estadístico de cómo se propaga el coronavirus con grandes cantidades de datos económicos en 35 sectores en 65 países. Al ajustar el ritmo y el alcance de la vacunación, el equipo estimó los costos totales para cada país en diferentes escenarios. El número de $ 9 billones representa una desigualdad extrema. Pero las brechas menos extremas siguen siendo muy caras.

Si los países ricos vacunan a toda su población en cuatro meses, mientras que los países de ingresos más bajos vacunan a la mitad de su población para fines de 2021, el producto interno bruto mundial este año caerá entre $ 1.8 y $ 3.8 billones, y los países ricos perderán aproximadamente la mitad de ese valor. , calculó el equipo.

Esos costos podrían evitarse con una inversión mucho menor, del orden de decenas a cientos de miles de millones de dólares, en la distribución de vacunas a nivel mundial. “Es una obviedad”, dice Demiralp. “No es un acto de caridad. Es la racionalidad económica “.

Tarde en el campo de juego

COVAX está tratando de igualar el campo de juego de las vacunas, pero con un éxito limitado hasta ahora. Hay muchos obstáculos, desde asegurar dosis escasas hasta asegurar que los países tengan la infraestructura para manejarlas. Eso podría significar equipar a algunos países con más refrigeradores ultrafríos para almacenar vacunas (SN: 20/11/20) para renovar los programas de vacunación masiva diseñados para que los niños también trabajen para los adultos. “La distribución equitativa requerirá mucho más que asegurar las vacunas”, dice Angela Shen, experta en salud pública del Centro de Educación sobre Vacunas del Hospital Infantil de Filadelfia.

Tres potencias de la salud pública mundial lideran la iniciativa internacional: la Alianza Global para Vacunas e Inmunización, la Organización Mundial de la Salud y la Coalición para las Innovaciones en la Preparación para Epidemias. COVAX utiliza fondos de gobiernos y organizaciones benéficas para comprar dosis de compañías farmacéuticas y distribuirlas a países de bajos ingresos de forma gratuita.

Para empezar, COVAX planea distribuir 330 millones de dosis a países de menores ingresos en la primera mitad del año, lo suficiente para vacunar, en promedio, al 3.3 por ciento de cada población. Mientras tanto, en junio, muchas naciones ricas estarán en camino de vacunar a la mayoría de sus poblaciones.

En total, COVAX dice que ha reservado 2.270 millones de dosis hasta ahora, suficientes para vacunar 20 por ciento de la poblacións de 92 países de bajos ingresos al final del año. En realidad, el cumplimiento de ese objetivo depende de la recaudación de $ 37 mil millones de dólares, y COVAX aún no ha llegado a la mitad. El 19 de febrero, varios países, incluidos Estados Unidos y Alemania, se comprometieron a contribuir $ 4.3 mil millones adicionales al esfuerzo. Aún así, a COVAX le faltan casi $ 23 mil millones.

“El dinero no es el único desafío que enfrentamos”, dijo Ghebreyesus de la OMS en un Conferencia de prensa del 22 de febrero. Los acuerdos entre naciones ricas y compañías farmacéuticas amenazan con engullir el suministro global de vacunas, reduciendo el acceso de COVAX. “Si no hay vacunas para comprar, el dinero es irrelevante”.

Las personas que se vacunan, en cualquier país, es algo digno de celebrarse, dice Yamey, de la Universidad de Duke, “pero debería molestarnos saber que las personas de bajo riesgo se vacunarán en los países ricos mucho antes que las de alto riesgo en países pobres.” Una implementación más equitativa, dice Yamey, daría prioridad a los trabajadores de la salud y las personas vulnerables en todos los países. “No veo que eso suceda en ningún escenario, desafortunadamente”.

Incluso si COVAX logra su objetivo este año, estos países estarán lejos de alcanzar la inmunidad colectiva, el umbral en el que suficientes personas son inmunes a un patógeno para ralentizar su propagación (SN: 24/3/20). Las estimaciones para alcanzar esa inmunidad colectiva oscilan entre el 60 y el 90 por ciento de la población.

“Muchas naciones de bajos ingresos no tendrán una vacunación generalizada hasta 2023 o 2024, porque no pueden recibir las dosis”, dice Yamey. “Esta desigualdad se debe al acaparamiento de dosis por parte de las naciones ricas, y ese enfoque de yo primero, solo yo, en última instancia, va en contra de sus intereses a largo plazo”.

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