lion yawning

Observe a un grupo de leones bostezar, y puede parecer nada más que gatos grandes y perezosos que actúan somnolientos, pero una nueva investigación sugiere que estos bostezos pueden comunicar sutilmente algunas señales sociales importantes. Bostezar no solo es contagioso entre los leones, sino que parece ayudar al los depredadores sincronizan sus movimientos, los investigadores informan el 16 de marzo en Comportamiento animal.

El descubrimiento se realizó en parte por casualidad, dice Elisabetta Palagi, etóloga de la Universidad de Pisa en Italia. Mientras estudiaba el comportamiento de juego en las hienas manchadas en Sudáfrica, ella y sus colegas a menudo tenían la oportunidad de observar leones (Panthera leo) al mismo tiempo. Y rápidamente notó que los leones bostezan con bastante frecuencia, concentrando estos bostezos en cortos períodos de tiempo.

Bostezar es omnipresente entre los vertebrados, posiblemente aumentando el flujo sanguíneo al cráneo, enfriando el cerebro y ayudando a estar alerta, especialmente al entrar y salir del descanso (SN: 8/9/15). Los peces y reptiles bostezarán, pero los vertebrados más sociales, como las aves y los mamíferos, parecen haber adoptado el comportamiento con fines propicios para la vida en grupo. En muchas especies, como humanos, monos e incluso periquitos (SN: 1/6/15) – los que bostezan pueden infectar a los espectadores con su “contagio del bostezo”, lo que lleva a los espectadores a bostezar poco después.

Ver a los leones bostezar le recordó a Palagi su propio trabajo sobre el bostezo contagioso en primates. Con curiosidad por saber si el prodigioso bostezo de los leones estaba vinculado socialmente, Palagi y su equipo comenzaron a grabar videos de los grandes felinos, analizando cuándo bostezaban y cualquier comportamiento en esos momentos.

Durante cuatro meses en 2019, los investigadores monitorearon de cerca a 19 leones en la Reserva Privada de Caza Mayor Makalali, al oeste del Parque Nacional Kruger. El equipo descubrió que los leones que vieron a otro miembro de la manada bostezar tenían aproximadamente 139 veces más probabilidades de bostezar en los siguientes tres minutos.

Pero el contagio del bostezo no se detuvo allí. Los leones que captaron un bostezo de otro león tenían 11 veces más probabilidades de reflejar los movimientos del bostezo original que los que no lo habían hecho. Esta “sincronía motora” involucró a un león bostezando, luego otro bostezo, luego el primero se levantaba y caminaba o se recostaba y el otro hacía lo mismo.

En los leones, el bostezo contagioso podría ser importante para mantener la cohesión social, dice Palagi. Los bostezos que ayudan a los leones a armonizar sus movimientos grupales podrían ayudar a que la manada esté en la misma página, un comportamiento crucial para un animal que caza y cría crías de manera cooperativa.

“Si el contagio por el bostezo ha evolucionado para fomentar la creación de vínculos”, dice Palagi, “después de un evento de contagio por el bostezo, los dos animales deben hacer algo juntos [like getting up and walking] para aumentar su probabilidad de interactuar “.

Otros investigadores han planteado la hipótesis de que bostezar podría ayudar a coordinar el comportamiento grupal en algunas especies, señala Andrew Gallup, biopsicólogo del Instituto Politécnico de la Universidad Estatal de Nueva York en Utica. “Pero este es el primer estudio del que tengo conocimiento que en realidad intentó cuantificar eso”, dice.

“La difusión de [yawning] en todo el grupo a través del contagio podría servir para mejorar la vigilancia colectiva general ”, dice Gallup. “Creo que a medida que pase el tiempo, descubriremos que el bostezo contagioso es más común entre algunas de estas especies altamente sociales”.

Palagi señala que bostezar a menudo marca un cambio entre diferentes estados fisiológicos o emocionales. Por lo tanto, un bostezo podría ser una buena forma para que un individuo de una especie social comunique a sus compañeros de grupo que está experimentando algún tipo de cambio interno.

“El bostezo es un comportamiento generalizado, pero creo que es uno de los más misteriosos”, dice Palagi, ya que parece tener diferentes funciones de una especie a otra.

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